Los recursos genéticos del neem

El neem, Azadirachta indica A. Juss. (Meliaceae), es una especie arbórea, de hoja perenne, de finalidad múltiple, natural del subcontinente indio y del sudeste de Asia donde se ha venido utilizando tradicionalmente durante siglos. La adaptación de la especie a los climas cálidos y secos ha hecho de ella una de las especies más corrientemente plantadas en zonas áridas y semiáridas, tanto en su ámbito natural como fuera del mismo, en África, América Latina y el Caribe. En el Sahel africano, el neem se planta, sobre todo, como árbol de sombra y en cortavientos, aunque también son importantes la producción de leña mediante poda y su empleo en la farmacopea local. En su ámbito natural, especialmente en la India, los productos derivados del neem se han utilizado extensamente durante siglos para muchos fines medicinales y de control de plagas. Los frutos son especialmente ricos en azadirachtin y otros compuestos pesticidas.

Photo: FAO

Varias organizaciones públicas y corporaciones privadas, ONGs e individuos, están fomentando el desarrollo de la investigación sobre el neem y su cultivo en diversas condiciones ecológicas. Los extractos del aceite de neem y productos químicos para usos industriales están recibiendo cada vez más atención a escala mundial. Se ha trabajado mucho para caracterizar y utilizar los extractos naturales y compuestos químicos del neem, en ensayos sobre sus propiedades pesticidas, sobre el potencial para el cultivo de la especie en muchos países en desarrollo y en la ampliación de su uso por agricultores locales y comunidades rurales.

A pesar del extenso uso del neem, los programas mundiales de evaluación y mejora de los recursos genéticos de la especie no se iniciaron hasta 1994, debido principalmente a los problemas de almacenamiento y transporte de la semilla que representaban un inconveniente importante para la recolección y transferencia de la semilla. Como resultado de ello, se cree generalmente que el material genético que se encuentra en las plantaciones fue elegido originalmente de una forma empírica y restringida y su base genética suele ser probablemente muy limitada, sobre todo en países situados fuera del ámbito natural de la especie.La disminución del neem ha afectado a muchos países del Sahel durante los años 90, habiéndose achacado a factores ambientales y genéticos que actúan entre sí, agravados posiblemente por patógenos.

Aunque el neem tiene un buen potencial para adaptarlo y utilizarlo en mayor escala como árbol cultivado, los conocimientos sobre la extensión y modelo de variación genética, dentro y fuera de su ámbito natural, son escasos y fragmentarios. Es importante tener en cuenta que además de sus propiedades como pesticida, el neem es una especie de finalidad múltiple que se utiliza mucho para conservación y restauración ambiental, incluyendo la mejora del suelo y la provisión de sombra y también como árbol ornamental.

última actualización:  martes 16 de enero de 2007