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Course contre la montre face à la chenille légionnaire au Libéria

D'autres désastres en perspective

Photo: ©Ministère de l
Les chenilles légionnaires sont d'une voracité à toute épreuve
29 janvier 2009, Rome - Course contre la montre pour un groupe d'experts international dirigé par la FAO qui tente de stopper une invasion de chenilles légionnaires dévastatrices au Libéria, invasion qui, si des mesures urgentes ne sont pas prises, menace de s'étendre à une grande partie de l'Afrique de l'Ouest.

Selon le Représentant permanent de la FAO au Libéria, M. Winfred Hammond, une centaine de villages dans les régions nord et centre du Libéria sont envahies par des hordes de chenilles légionnaires qui ont également attaqué six communautés villageoises dans un pays voisin, la Guinée.

Constituées de millions d'individus, ces hordes dévorent toute la végétation sur leur passage tout en polluant les puits et les cours d'eau avec leurs excréments.

Dans certains cas, les chenilles détruisent les habitations, forçant leurs occupants pris de panique à trouver refuge ailleurs. De source gouvernementale, un demi million de ruraux sont victimes de ces hordes.

On ignore si le fléau se répand rapidement - les premiers rapports faisaient état la semaine dernière de 45 villages infestés - ou bien si des concentrations de chenilles préexistantes viennent tout juste d'être signalées.

Le pire est-il à venir?

On redoute en tout cas le pire. Selon M. Hammond, beaucoup de chenilles se seraient retranchées à l'intérieur du sol pour se mettre à l'abri des pesticides. Elles auraient ainsi créé un cocon protecteur.

Lorsqu'elles referont surface dans une semaine ou une douzaine de jours, elles se seront transformées en phalènes. Or, celles-ci, selon M. Hammond, peuvent parcourir jusqu'à 1 000 kilomètres et déposer un millier d'œufs. "Potentiellement, il y a là tous les ingrédients d'une catastrophe."

Une des possibilités envisagées serait de placer des pièges à phéromones pour les phalènes mâles. Ces phéromones, qui leur feraient sentir la présence de femelles désireuses de s'accoupler, les entraîneraient à leur perte!

Le groupe international dirigé par la FAO comprend notamment des experts du Ghana, de la Sierra Leone et du Libéria.

Comportement anormal

Entre-temps, le Ministère de l'agriculture du Libéria a déployé une batterie de pulvérisateurs de pesticides équipés de puissants moteurs capables d'atteindre les chenilles légionnaires qui ont tendance à se rassembler dans le feuillage des arbres géants du genre Dahoma. "Ce comportement me paraît bizarre, normalement elles préfèrent rester à ras le sol", indique M. Hammond.

Au départ, cet entomologiste n'était pas sûr qu'il s'agissait de chenilles légionnaires, une des espèces les plus dangereuses pour les plantes, mais il a fini par s'en convaincre après avoir effectué des tests la semaine dernière.

M. Hammond ne trouve pas d'explications au comportement anormal de ces chenilles qui sera d'ailleurs vérifié sur le terrain par d'autres experts dans les tout prochains jours. Quant à leur nombre extrêmement élevé, il pense que cela serait lié au climat.

La présidente du Libéria Ellen Johnson-Sirleaf, qui a reçu le mois dernier la Médaille Cérès de la FAO pour l'agriculture, a déclaré l'état d'urgence lundi et lancé un appel au secours aux partenaires internationaux de son pays.