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Que sont les techniques nucléaires agricoles?
Les isotopes utilisés dans la majeure partie des travaux de la Division mixte FAO/AIEA (Agence internationale de l’énergie atomique) se trouvent dans la nature – sol, plantes, animaux et air - et donc dans la nourriture que nous consommons. Les scientifiques les appliquent au secteur de l’alimentation et de l’agriculture de différentes manières:

La lutte contre les ravageurs et les maladies: la technique de l’insecte stérile comporte la production en masse d’insectes nuisibles et leur stérilisation par irradiation aux rayons gamma émis par les radio-isotopes; les mâles sont ensuite relâchés dans la région infestée et s’accouplent avec les femelles sauvages, sans procréer. A la longue, la population de ravageurs diminue et finit par s’éteindre.

Le Programme mixte s’est servi de la technique de l’insecte stérile pour aider à éradiquer la mouche des fruits du Chili, ouvrant des débouchés d’exportation pour les fruits frais d’une valeur de 500 millions de dollars au cours des 5 dernières années.

Accroître la production agricole: exposer les plantes cultivées à de petites doses de rayonnements aide à modifier leur composition génétique pour obtenir des variétés améliorées.

Au Ghana, de nouvelles variétés de fèves de cacao (ingrédient de base du chocolat) rendent la culture plus résistante au virus du «swollen shoot».

Protéger la terre et les ressources: les isotopes permettent de mesurer l’accumulation du sol, de l’eau et des nutriments, l’érosion, ainsi que les résidus d’engrais et de pesticides; ils permettent aux agriculteurs de suivre de près leurs opérations et d’économiser et d’utiliser plus efficacement les ressources vitales.

En surveillant le stockage des eaux dans le sol en Ouzbékistan, on est parvenus à une utilisation plus efficace de l’eau d’irrigation, réduisant le gaspillage d'environ 25 pour cent.

Garantir la sécurité sanitaire des aliments: l'irradiation sert à tuer les bactéries dans les aliments, comme les E. coli.

Un projet au Pakistan s’est consacré aux tests d’hygiène des fruits et légumes frais, permettant d’offrir des garanties de normes alimentaires et accroissant ainsi les débouchés commerciaux.

Accroître la production animale: les scientifiques utilisent des isotopes pour étudier les hormones et en savoir plus sur les cycles de reproduction, ce qui aide notamment à établir le calendrier des programmes d’insémination artificielle.

Au Bangladesh, on a étudié les difficultés de sélection des boeufs et des buffles afin d’accroître les niveaux de reproduction.

Suite du dossier…

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