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Los subsidios al algodón en los países ricos significan precios bajos en todo el mundo
Los campesinos y los medios de subsistencia rurales se ven afectados por la disminución de los precios
En el Africa central y occidental más de 10 millones de personas obtienen de la producción de algodón los ingresos suficientes para pagar los alimentos que consumen, señala el nuevo informe de la FAO: El estado de los mercados de productos básicos agrícolas 2004. Para muchos países de la región, las exportaciones de algodón son la fuente más importante de divisas y de empleo rural.

En la sección sobre las subvenciones al algodón en los países desarrollados, el informe describe las repercusiones que los subsidios agrícolas pueden producir en los medios de subsistencia de los trabajadores agrícolas en los países desarrollados.

En 2001 el algodón constituyó el 50 por ciento del total de las exportaciones agrícolas de Benin, Burkina Faso, el Chad, Malí y Togo, donde aportó entre el 2,5 y el 6,7 por ciento del PIB de esos países, informa la FAO.

Los campesinos del Africa occidental, que cultivan manualmente pequeñas parcelas de una a dos hectáreas de superficie, son de los productores de algodón de más bajo costo del mundo. Pero desde mediados de la década de los 90 el precio que obtienen por su algodón ha prácticamente colapsado, debido a una mezcla de factores internacionales e internos. Para empeorar la situación, afrontan una dura competencia con las exportaciones de algodón de los Estados Unidos.

Los costos de producción en los Estados Unidos son tres veces más altos que los del Africa occidental, indica el informe, pero los productores reciben 4 000 millones de dólares anuales de subvenciones directas y apoyo. Esta cifra es superior al PIB completo de Burkina Faso, donde dos millones de personas viven del cultivo de algodón, añade el documento.

La producción de algodón en los Estados Unidos creció más del 40 por ciento entre 1998 y 2001, a la vez que el volumen de sus exportaciones se duplicó, a pesar de la caída de los precios del algodón a niveles sin precedentes en el mismo período. La FAO estima que el desplome de los precios del algodón tienen un costo para ocho países del Africa occidental que ronda los 200 millones de dólares de ingresos perdidos al año por sus exportaciones.

Ha sido un costo elevado para los millones de familias rurales para las cuales el algodón es la única fuente de ingresos. Un estudio reciente de la Organización Mundial de la Salud reveló que los hogares del Africa occidental que producían algodón además de maíz tenían una mejor nutrición e ingresos más altos. Cuando la producción de algodón aumentó un 175 por ciento a mediados del decenio de 1990, la pobreza disminuyó el 16 por ciento, indica El estado de los mercados de productos básicos agrícolas 2004.

Pero las subvenciones al algodón en los países industrializados no son la única razón de la caída de los precios, indica la FAO. En algunos países en desarrollo "las políticas internas han penalizado también a estos productores." El cambio tecnológico y la competencia de las fibras artificiales presionan los precios del algodón a la baja desde hace 50 años. Pero un estudio de la FAO demuestra que la eliminación del apoyo a la producción de algodón en todo el mundo incrementaría los precios de este producto hasta un 11 por ciento. De esta manera, señala la FAO, se impulsaría la expansión de las exportaciones africanas por lo menos un 9 por ciento, y podría incluso llegar hasta un 38 por ciento.
FAO/22511/L. Lizzie

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Contacto:

John Riddle
Oficial de información, FAO
john.riddle@fao.org
(+39) 06 570 53259

FAO/A. Conti

Las subvenciones de los países ricos abaten los precios mundiales del algodón.

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