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Usar la hidrología a favor del desarrollo sostenible
Un proyecto en la India pone la gestión de las aguas subterráneas en manos de agricultores pobres de regiones áridas
Los agricultores pobres son las primeras víctimas en los períodos de escasez de agua y de sequía, a menudo con trágicas consecuencias. En el estado de Andhra Pradesh, en la India, la sequía periódica y las deudas han llevado al suicidio a miles de campesinos desesperados.

La agricultura, pilar de la economía rural de la región, se ha vuelto cada vez más arriesgada y costosa, además de que requiere abundantes recursos hídricos. Los suicidios de agricultores se han relacionado en buena parte con la pérdida de su inversión tras haber perforado pozos que no funcionaron. Muchos agricultores han recurrido a los cultivos comerciales de alto valor que consumen mucha agua y prometen mayores rendimientos, pero llevan aparejados mayores riesgos. La perforación indiscriminada para hallar agua y el aumento en el uso de fertilizantes y plaguicidas químicos han dañado los recursos hídricos subterráneos, además de reducir la fertilidad de la tierra.

Entender la dinámica de las aguas subterráneas

Un proyecto innovador, financiado por el Gobierno de los Países Bajos y ejecutado por organizaciones no gubernamentales locales con la asistencia técnica de la FAO, busca atender estas cuestiones ayudando a los agricultores a entender el funcionamiento de las aguas subterráneas. Se trata de que puedan hacer las inversiones adecuadas y lleven a cabo una mejor gestión de sus recursos hídricos.

Hasta la fecha, se ha capacitado a casi 7 000 agricultores -hombres y mujeres de unas 650 aldeas en siete distritos de Andhra Pradesh propensos a la sequía− para vigilar los niveles de las aguas subterráneas, el caudal de descarga de los acuíferos locales y las lluvias, así como para analizar los cambios en la disponibilidad de los recursos hídricos. Organizados en grupos denominados comités de gestión de aguas subterráneas, estos agricultores comparten sus conocimientos con otros habitantes de sus comunidades, de tal suerte que puedan tomar decisiones informadas para maximizar los recursos hídricos disponibles en su zona. El proyecto, que tendrá una duración de cuatro años, tiene como objetivo capacitar a unos 500 000 agricultores.

“Lo singular de este proyecto es que permite a las comunidades tomar decisiones colectivas basadas en la comprensión de los fundamentos científicos y técnicos de las opciones con las que cuentan,” señala Dan Gustafson, Representante de la FAO en la India.

Dotados de una idea más clara del equilibrio de las aguas subterráneas de su región, los agricultores han comenzado a tomar conciencia de la inutilidad de invertir en pozos perforados y, en lugar de ello, están cambiando a cultivos que requieren menos agua. Además, la promoción de la agricultura orgánica está reduciendo el empleo de insumos costosos, como fertilizantes y plaguicidas químicos, y contribuye a reducir los daños al medio ambiente.

El proyecto tiene también el objetivo de aumentar los recursos hídricos subterráneos por medio de la recarga artificial, por la cual el escurrimiento del agua utilizada en la agricultura y el agua de lluvia se bombean de nuevo a la tierra, en general mediante pozos de inyección, con la finalidad de restablecer los acuíferos para las generaciones futuras.

Se ha elaborado una base de datos hidrológicos que aprovecha la tecnología de los sistemas de información geográfica, para uso de los comités de gestión de aguas subterráneas a fin de facilitar el análisis de las tendencias en el uso del agua y dotar de evaluaciones precisas sobre la cantidad total de agua disponible en cada unidad hidrológica.

La participación de las mujeres en los comités de gestión y en las actividades de capacitación es un elemento fundamental del proyecto para asegurar que ellas participen en pie de igualdad en las decisiones relacionadas con la asignación de los recursos hídricos.

Efectos secundarios

“La capacitación de los agricultores mediante el aprendizaje práctico, la organización comunitaria y el control de sus propios recursos ha tenido efectos secundarios en otros rubros,” afirma Gustafson.

Algunos grupos de agricultores, por ejemplo, han aplicado sus conocimientos prácticos para reunir datos y evaluar los problemas de inseguridad alimentaria que afectan a sus comunidades. Además, en un emplazamiento del proyecto, los agricultores usaron la información de la precipitación pluvial para presionar al gobierno a fin de declararlo como zona afectada por la sequía.

“Dotadas de una idea clara de los sistemas de acuíferos dentro de los cuales se desenvuelven, estas comunidades pueden convertirse no sólo en guardianas del uso sostenible de las aguas subterráneas, sino en grupos de presión que pugnan para que se incremente el gasto público en el aprovechamiento de las aguas subterráneas,” sostiene Gustafson.

Finalista del premio de Kyoto

El Proyecto de gestión campesina del agua subterránea en Andhra Pradesh ha sido seleccionado como uno de los 30 finalistas del Gran Premio Mundial del Agua de Kyoto, que será entregado durante el 4o Foro Mundial del Agua, que se celebra en México, D.F., del 16 al 22 de marzo. El premio condecora a personas u organizaciones cuyas actividades buscan el beneficio de todos los ciudadanos mediante la atención a cuestiones fundamentales relacionadas con el agua en los países en desarrollo.

Se ha invitado a los 30 candidatos, seleccionados de un grupo de alrededor de 4 000 postulantes, a hacer una presentación en el Foro. Un jurado internacional seleccionará al ganador, y el premio (5 millones de yenes, unos 45 000 dólares EE.UU.) se entregará durante la ceremonia de clausura del Foro.
FAO

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