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Un científico nigeriano en la senda nuclear
Aminu Abdu Zaria no tiene que buscar muy lejos para conocer las duras condiciones de vida de los campesinos pobres en el norte de Nigeria.

Cuando viaja a su tierra natal, sus propios parientes y amigos le hablan de la lucha diaria para ganarse el pan con pequeñas parcelas de tierras de escasa calidad.

Por ello Zaria está ahora determinado a ayudarles, a través del desarrollo de nuevos cultivos más productivos en el laboratorio nuclear FAO/OIEA.

“Pienso cada día en las dificultades que sufren los campesinos, y ello me motiva enormemente para mi trabajo”, explica Zaria, que trabaja como investigador.

“Un escaso rendimiento de los cultivos significa que mucha gente se ve en dificultades para alimentar y mantener a sus familias”.

Zaria, de 50 años, ha visto con sus propios ojos los efectos de la pobreza rural en su país. Creció viajando a través del norte de Nigeria con su familia de 15 hermanos y hermanas, ya que su padre, un funcionario, era trasladado de puesto con frecuencia.

La familia se instaló finalmente en la ciudad de Zaria, en donde cursó estudios secundarios antes de estudiar Agricultura y obtener una maestría en mejoramiento vegetal en la Universidad Ahmadu Bello, situada en esta localidad.

Más tarde se convirtió en investigador del Instituto de Investigación Agraria, del mismo centro universitario, y obtuvo una beca para el laboratorio de la División mixta FAO/AIEA.

Está pasando cuatro meses en el laboratorio, desarrollando nuevas variedades de caupí (también conocido como chícharo salvaje o judía de careta, ndr), una legumbre de alto valor proteínico y un alimento básico en Nigeria, de la que también se obtiene forraje para los animales.

A través de la mutación, espera crean nuevas variedades que sean más resistentes a las plagas y enfermedades, y que crezcan bien en suelos con escaso mantenimiento.

La mutación –un cambio en la estructura genética de un organismo- es un proceso natural que ocurre a través de millones de años en las plantas y otros organismos. Los científicos sencillamente crean condiciones favorables para que las mutaciones sean más rápidas, aplicando pequeñas dosis de rayos gamma.

Zaria es uno de los más de 160 investigadores que han recibido formación durante los últimos 23 años en la Unidad de Fitomejoramiento de la División mixta FAO/OIEA en Seibersdorf.

Esta División es una asociación entre la FAO y el Organismo Internacional de la Energía Atómica, que explora el uso de técnicas nucleares seguras para incrementar la seguridad alimentaria en el mundo.

“Proporcionamos a los científicos las herramientas para llevarse a casa y usarlas allí donde se necesitan, en lugares en los que la tecnología nuclear puede ayudar a las personas amenazadas por la pobreza y una dieta insuficiente”, asegura la directora del laboratorio, Gabriele Voigt.

A su regreso a Nigeria, Zaria continuará investigando en laboratorios del Instituto de Investigación Agrícola de la Universidad de su ciudad, para ayudar más tarde a realizar ensayos sobre el terreno con los campesinos.

“Muchos de los campesinos –añade- carecen de formación, y por ello es importante que les expliquemos exactamente los beneficios que pueden obtener de los nuevos tipos de variedades agrícolas. Una vez que entienden la forma en que pueden mejorar sus vidas, será más fácil que acepten los cambios”.

El proyecto en el que trabaja ahora se realiza en colaboración con la División FAO/OIEA, la Universidad y el Gobierno de Nigeria.

Se espera que los beneficios de esta investigación se haga sentir a largo plazo en los países vecinos que producen caupís, como Níger, Mali y Burkina Faso.
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