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Una fábrica del “insecto de la pobreza” en Etiopía
En Etiopía está funcionando una fábrica de moscas tsetsé para ayudar a erradicar el denominado “insecto de la pobreza” y liberar al importante sector ganadero de las enfermedades que acarrea esta plaga.

El centro estatal para la Cría e Irradiación de Moscas Tsetsé de Kaliti es el primero de este tipo que se realiza en África.

Se espera que a finales de año suministre las primeras moscas para realizar pruebas en un proyecto de erradicación de la mosca tsetsé en la región meridional del país. El objetivo final es producir suficiente cantidad de moscas estériles para poder tratar en cualquier momento una superficie de 8 000 kilómetros cuadrados de tierras cultivables afectadas por la plaga.

Este proyecto gubernamental está dirigido por la División mixta FAO/OIEA, una asociación entre la FAO y el Organismo Internacional para la Energía Atómica con sede en Viena y que desarrolla y aplica técnicas nucleares en la alimentación y la agricultura.

La técnica utilizada en Etiopía, denominada Técnica del Insecto Estéril (TIE), está descrita más adelante.

Estados Unidos y Japón han contribuido a la campaña de erradicación junto con Etiopía, quien recibió a su vez ayuda de la Unión Africana y del Banco Africano de Desarrollo.

La mosca tsetsé transmite a los animales la enfermedad denominada nagana, (tripanosomiasis animal africana, ndr) que produce fiebre, aletargamiento, abortos y mortandad entre el ganado. De este modo, dañan una fuente importante de fuerza de tiro, carne, leche y fertilizantes.

Los insectos –que infestan alrededor de 200 000 kilómetros cuadrados en toda Etiopía y 24 millones de hectáreas en el Valle del Rift meridional, pueden igualmente transmitir la mortal enfermedad del sueño (tripanosomiasis humana africana, ndr) a las personas, un grave problema en muchos otros países africanos.

“Es imposible desarrollar una actividad agrícola o ganadera productiva mientras haya tsetsé”, asegura Udo Feldmann, de la sección de control de plagas de insectos en la División mixta FAO/OIEA.

“La gente se ve obligada a trabajar la tierra sin poder tener animales, y donde los tienen, la producción de leche es muy baja y la incidencia de enfermedades en el ganado alta”.

El impacto en los medios de subsistencia puede ser enorme en un país en el que un 90 por ciento de la población trabaja en la agricultura, por lo que a la mosca tsetsé se la conoce como “el insecto de la pobreza”.

Un informe realizado por el Departamento de Desarrollo Internacional en el Reino Unido estima que el coste que supone la mosca tsetsé para la agricultura en África equivale cada año a 4 500 millones de dólares EE.UU..

Por medio de la técnica del insecto estéril (TEI), se capturan moscas silvestres y se utilizan para criar. Mientras se alcanza una colonia amplia, la población de moscas tsetsé en la zona del objetivo se elimina utilizando diversas técnicas.

Luego llega la fase de “limpiar”, en la que la mayor parte de las moscas macho producidas en el centro se esterilizan utilizando dosis muy bajas de rayos gamma, y luego se sueltan con cadencia semanal durante varios meses. Las hembras que se aparean con los machos esterilizados no tienen descendencia, con lo que la población de insectos se reduce gradualmente.

Un proyecto similar en Zanzíbar, en Tanzania, ha llevado a que no haya moscas tsetsé ni enfermedades transmitidas por este insecto desde 1996.

El laboratorio de la División mixta FAO/OIEA en Seibersdorf (Austria) ha tenido un papel crucial en la evolución de la TEI mediante la investigación.

Las innovaciones han incluido determinación genética del sexo para asegurarse que tan solo se sueltan machos esterilizados. El laboratorio también forma a científicos de los países miembros de la FAO.

El Programa conjunto FAO/OIEA también asesora sobre la comunicación de base, necesaria para asegurarse que los propietarios de ganado entienden y apoyan el programa. “La cooperación con los campesinos es otro aspecto crucial, ya que por ejemplo pueden preguntar: ¿Ustedes se llevaron todas esas moscas, y porqué ahora están liberando más insectos?. Es necesario explicar bien las cosas si se quiere contar con su apoyo”, concluye Feldmann.
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