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Entrevista con Elcio Guimarães, Dirección de Producción y Protección Vegetal de la FAO
Bajo el lema El arroz es vida se abrieron en la sede de la FAO en Roma las celebraciones del Año Internacional del Arroz, cuyo reto principal es aumentar la producción y el acceso a este cultivo básico que alimenta a más de la mitad de la población mundial.

Elcio P. Guimarães, oficial principal de la Dirección de Producción y Protección Vegetal de la FAO aborda algunos aspectos culturales y científicos en la producción de arroz.

¿Por qué es necesario dedicar un año específico al arroz?

En diciembre de 2002, las Naciones Unidas decidieron escoger el 2004 como el Año Internacional del Arroz por dos razones fundamentales. En primer lugar, esta decisión tiene el objetivo de promover el incremento de la producción de arroz. En segundo lugar, se pretende crear, en la comunidad científica y en el mundo en general, una mayor atención al arroz como un producto que puede contribuir en manera significativa a la reducción de la pobreza, una de las metas más importantes para la celebración del Año del Arroz.

El arroz es la base alimenticia de más de la mitad de la población mundial. ¿Cuál es su valor nutricional?

El arroz es un alimento calórico que tiene un alto contenido de carbohidratos y una cantidad de aminoácidos importante para una dieta saludable. Y, aunque el contenido proteico no sea muy elevado, este componente suele estar presente en los alimentos con los que se combina. Por ejemplo, en el caso de Brasil, se puede combinar con el fríjol, obteniendo un plato rico en carbohidratos y proteínas, que garantiza una alimentación equilibrada.

¿Qué medios ofrece la ciencia para incrementar la productividad y la eficacia de las economías basadas en el arroz?

Cuando hablamos de mejorar una planta de arroz, estamos hablando de mejorar la calidad del contenido de los nutrientes en el grano desde lo que está por debajo del suelo, sus raíces, su estructura como planta para que sea capaz de producir mejor, sea incrementando su resistencia o incrementando su potencial rendimiento.

El mejoramiento es una de las ciencias más viejas que existen. Al inicio de la evolución de la humanidad, escoger una planta mejor, una planta diferente, hacía parte de la vida diaria del hombre. Hoy día tenemos la posibilidad, con el avance de la tecnología, de utilizar otras herramientas y la biotecnología es una de ellas.

El arroz fue la primera especie de la que se consiguió la secuencia completa del genoma, es decir, que se conoce todo lo que está dentro del arroz, desde un punto de vista genético. Por lo tanto, de aquí en adelante va a haber una cantidad de posibilidades de utilizar estos conocimientos para mejorar el arroz.

¿Cuáles son los aportes más significativos de la ciencia en este ámbito?

El mejoramiento del arroz ha sido muy importante. En la década de los años sesenta el rendimiento del arroz era bastante bajo. Hoy día tenemos materiales que rinden por lo menos cinco, seis, o diez veces más de lo que rendían antes. Esto es parte de lo que llamamos la "Revolución Verde" del arroz. Ahora está en acto una nueva revolución, que se basa en la introducción de nuevas características, en el uso de la biotecnología en los procesos de mejoramiento del arroz.

El arroz dorado, o golden rice, representa un caso ejemplar. Se buscó, a través de la herramienta biotecnológica, introducir genes de otras especies en el arroz para que pudiera tener una mayor cantidad de vitamina A. La deficiencia de esa vitamina lleva a que haya un índice de ceguera muy elevado en las poblaciones que consumen sólo el arroz como elemento básico.

Hay muchas variedades de arroz. ¿Hay también muchas formas de comer y entender el arroz?

Hablar de arroz en Asia puede tener un significado completamente diferente al que se le da en América Latina o en Africa: el arroz, además de ser un alimento básico para la mayoría de los países, es un alimento que tiene por detrás una cantidad de significados y relaciones culturales en la vida de la gente.

Además, hay diferencias en la manera de consumirlo. Hay arroces que se empapan, porque le gusta a la gente que sea pegado, y hay otros tipos de arroces que son completamente sueltos, que no se pegan de manera ninguna. Hay arroces que tienen un aroma especial, que son los conocidos arroces aromáticos, que vienen principalmente de India.
Existe también el arroz silvestre, que es un arroz muy especial, muy "sofisticado", que se utiliza en platos especiales, para poner belleza a los platos.

El arroz tiene esta ventaja de ser muy variado, en sus formas, en su aroma y en toda la parte cultural que está por detrás del cultivo.

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Entrevista con Elcio Guimarães, Dirección de Producción y Protección Vegetal de la FAO

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Elcio Guimarães, durante una visita a un proyecto en el terreno. Archivo FAO

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