¿Está el sistema alimentario mundial al borde de un cambio importante?

    06/04/2022 -

    El sistema alimentario mundial está en crisis. El aumento de los costes de transporte, las interrupciones en la cadena de suministro relacionadas con la COVID y el déficit de exportación de cereales asociado a la guerra en Ucrania han sacudido el paradigma de seguridad alimentaria, basado en el comercio, que se ha mantenido a lo largo de los últimos dos años.

    Las crisis, especialmente las prolongadas, pueden ser momentos de cambio. Si bien los intereses corporativos e institucionales arraigados harán todo lo que esté a su alcance para mantener el statu quo, el sistema alimentario mundial puede estar al borde un cambio importante, y podría ser un cambio para mejor si lo gestionamos de manera inteligente.

    La invasión de Rusia a Ucrania ha sacudido una vez más el sistema alimentario mundial. En conjunto, estos dos países representan el 29 por ciento de las exportaciones de trigo y el 19 por ciento de las exportaciones de maíz (sin incluir el comercio dentro del mercado común de la Unión Europea). Rusia y Bielorrusia también son importantes exportadores de fertilizantes inorgánicos. La crisis actual crea un problema particular para aquellas naciones que son grandes importadoras de cereales de la región del Mar Negro. Esta crisis alimentaria relacionada con la guerra así se suma a la pandemia de Covid-19 que ha provocado repetidas interrupciones en la cadena de suministro y cierta inseguridad alimentaria.

    El mundo ha sufrido una serie de crisis alimentarias en el pasado y cada vez los actores clave se han redoblado la apuesta por hacer que el sistema sea más eficiente. Los ejemplos incluyen los métodos industriales de producción de alimentos que se introdujeron en el Sur Global durante la primera Revolución Verde en las décadas de 1960 y 1970, el énfasis en la especialización y el comercio como parte de la reforma económica neoliberal en las décadas de 1980 y 1990, y la incorporación de los pequeños agricultores en las cadenas de suministro dominadas por las corporaciones como elemento central de la Nueva Revolución Verde para África. Desafortunadamente, cada vez, los legisladores y los actores corporativos han creado un sistema alimentario que es más vulnerable a las interrupciones, debido a su intensidad energética y a su dependencia del comercio de larga distancia.

    La globalización, incluido un sistema alimentario globalizado, se basa en métodos de producción intensivos en energía y sistemas de transporte y comercio relativamente baratos y eficientes. Debido al aumento de los costes de la energía y a los problemas persistentes en la cadena de suministro, algunos escriben ahora sobre el fin de la globalización y sugiero que esta predicción también se aplica al sistema alimentario mundial. Si bien estos comentaristas orientados al mundo de los negocios ven el fin de la globalización como problemático, un reequilibrio del sistema alimentario global basado en un paradigma de seguridad alimentaria diferente podría tener muchas ventajas, incluido un sistema que sea más sostenible, resistente a las crisis y centrado en las personas.

    Para ser claros, muchos se resistirán al cambio, ya que el sistema actual está altamente concentrado en manos de unos pocos actores corporativos y depende de unos pocos países productores de excedentes. Estos actores no renunciarán fácilmente a sus posiciones privilegiadas. También entiendo que los intereses nacionales de los gobiernos (incluidos los de mi propio país, los EE. UU.), el consenso de larga duración en algunos segmentos de la comunidad científica en torno a los enfoques produccionistas para abordar la inseguridad alimentaria y la dependencia del contexto actual (o las inversiones en el enfoque existente) son obstáculos importantes para el cambio. Pero la transformación puede ocurrir más fácilmente si invertimos inteligentemente en el futuro.

    Si bien la comunidad mundial debe atender las consecuencias de la crisis inmediata y garantizar que los alimentos adecuados lleguen a las personas hambrientas, también debe realizar inversiones que allanarán el camino para que surja un sistema alimentario más sostenible y menos vulnerable. Deberíamos empezar por fomentar un sistema alimentario que sea menos intensivo en combustibles fósiles para que sea menos vulnerable a las fluctuaciones y alteraciones de los precios de la energía.

    Sabemos cómo producir alimentos más saludables usando menos energía de combustibles fósiles. La ciencia de la agroecología aprovecha las interacciones ecológicas entre cultivos, cultivos e insectos, y entre los cultivos y el suelo, para controlar las plagas, mantener la fertilidad del suelo y producir más alimentos. Su relevancia para nuestra situación actual es que no se funda en insumos basados en combustibles fósiles (fertilizantes y pesticidas) cuyo suministro puede verse interrumpido o cuyos costes pueden dispararse cuando aumentan los precios de la energía. Si bien el campo de la agroecología ha existido durante décadas, y más recientemente ha ganado aceptación dentro de las organizaciones de las Naciones Unidas y algunos gobiernos, se necesitan inversiones sustanciales para que sus conocimientos y prácticas se generalicen, tanto en el campo como dentro de la comunidad científica. Un buen lugar para comenzar podría ser el establecimiento del nuevo centro de investigación CGIAR enfocado en la agroecología.

    También necesitamos un sistema alimentario mundial más descentralizado que no dependa tanto de unos pocos países y grandes empresas exportadores. Se necesita cierto nivel de redundancia si se quiere que los sistemas alimentarios sean más resistentes frente a las interrupciones. Por ejemplo, si bien podría ser más eficiente para Botswana exportar diamantes e importar el 90 por ciento de sus alimentos en los buenos tiempos, esto también coloca al país en una posición muy vulnerable cuando hay interrupciones. Como tal, en palabras de muchos asesores financieros, Botswana debería considerar reequilibrar su cartera de alimentos y producir más alimentos internamente para poder gestionar mejor el riesgo (y reducir los costes de transporte).

    La transformación del sistema alimentario mundial no será fácil, pero las crisis acumuladas actuales, una guerra en uno de los principales graneros del mundo además de dos años de interrupciones en la cadena de suministro relacionadas con la pandemia, sugieren que estamos en un momento crucial. Imaginar un futuro diferente e invertir en un nuevo paradigma de seguridad alimentaria puede permitirnos hacer una transición hacia un sistema alimentario que sea más resistente y sostenible, un resultado que sería mejor para las personas y para el planeta.


    William G. Moseley es profesor de Geografía de DeWitt Wallace y director del Programa de Alimentación, Agricultura y Sociedad del Macalester College en Saint Paul, MN, EE. UU. Es miembro del Panel de Expertos de Alto Nivel sobre Seguridad Alimentaria y Nutrición (GANESAN) de las Naciones Unidas. Se le puede encontrar en twitter: @WilliamGMoseley


    Descripción de la imagen: un comerciante de cereales en El Cairo, Egipto, en marzo de 2022, donde los precios del trigo en alza son un problema acuciante para este país dependiente de las importaciones. Foto de William G. Moseley.