Previous Page Table of Contents Next Page

Executive Summary

Resumen ejecutivo
Sumário executivo
Executive summary (Chinese version)

Brian Moir[3]

This publication has been prepared to bring before as wide an audience as possible the proceedings of a seminar "Alternative Applications for Sisal and Henequen". The seminar, organized jointly by the Food and Agriculture Organization of the United Nations (FAO) and the Common Fund for Commodities (CFC), was held in Rome on Wednesday 13, December 2000. It was held in conjunction with the Joint Meeting of the Intergovernmental Group on Hard Fibres and the Intergovernmental Group on Jute, Kenaf and Allied Fibres, in FAO Headquarters, Rome.

The initiative for the Seminar arose in the context of a project on Product and Market Development of Sisal and Henequen Products which was initiated in Tanzania and Kenya in 1998 with funding from the CFC. The objectives of the project include, inter alia, establishing market outlets for the new products and evolving strategies for penetrating such markets, and while a major thrust of the project is directed towards the use of sisal in pulp for paper, the value of a more comprehensive review of the potential alternative applications was recognised.

The global market for sisal has contracted relentlessly since the development of synthetic substitutes for natural fibre products, particularly the use of polypropylene for baler twine and other cordage. In the early 1970's, around annual production of sisal and henequen was around 750 000 tonnes; in the year 2000, this volume had contracted to 280 000 tonnes.

The commodity strategy on sisal adopted by FAO's Intergovernmental Group on Hard Fibres in 1996 is two pronged. On the one hand, it sees a need to retard or check further erosion of the market for the major end-product, harvest twine. On the other, it advocates the promotion of new outlets for fibre, including pulp for paper and geotextiles. The seminar was held in direct pursuit of the second arm of the strategy, reviewing and assessing the various alternative outlets, including some not considered at the time the Strategy was developed. The papers presented here provide an overview of the industry and of potential uses for fibres, then address, in turn, the traditional applications (twines and other cordage, sacking, etc); geotextiles; pulp and paper; and composites.

The first paper, by Shamte, provides an overview of the problems facing the sisal industry from a producing country perspective. It notes that, like most other agricultural products, sisal has faced deteriorating terms of trade over a long period. The paper notes the existence of barriers to free trade, including tariffs on the import of sisal products and subsidies paid to industries. It details the serious impact which synthetic substitutes have had on the market for sisal since the 1970s, and the changes in haymaking technology which have reduced the demand for twine. On the supply side, the industry has suffered from the continuing use of outdated technology, from inappropriate economic policy in some countries, from wastage of much of the sisal plant, and from lack of investment and market development. In addressing the way forward, the author of this paper points to the environmental friendliness of sisal which should be harnessed; to the need for effective policies in producing countries; to the need to widen the product base (the major topic of this collection); to economically utilise waste in areas such as energy production, animal feed, soil improvers, pharmaceuticals, and as raw material for bags and padding.

The second paper, by Mackie, provides an overview of the various uses of sisal. This paper emphasises the strength of the competition sisal faces from polypropylene, and the impact on sisal's traditional applications. It sees potential for expansion of use in some applications including resin mouldings, buffing cloth, geotextiles and wire rope cores. However, in terms of tonnage, these are relatively minor applications, and their growth will not be large enough to compensate for the declining market for agricultural twine. The paper concludes with a call for an imaginative search for other products which might profitably be made from sisal.

Turning to treatments of individual applications for sisal and henequen, the paper by Landon highlights the core of the problem faced by these fibres. Traditional uses in twines, ropes and other cordage, padding, sacking etc, has contracted from over 650 000 tonnes in 1973/74 (90 percent of the market) to around only 100 000 tonnes in 2000. This downward trend is unlikely to be reversed. There is a vibrant market for buffing cloth, but this absorbs only a small proportion of total production. The author therefore defines the challenge facing the industry, as taken up in subsequent papers in the seminar, as the need to find new, non-traditional outlets for fibre.

The use of sisal in carpets had been reasonably stable at around 15 000 tonnes for a number of years. The paper by Mackie showed that while some limited growth may be possible, this remains a relatively small application and is not considered likely to absorb significantly increased quantities of fibre.

One application with the potential for expansion in the market is geotextiles. In his paper, Smith outlines the various types of geotextiles in use. The total geotextiles market has grown very rapidly during the past 30 years, but almost all is of synthetic fibres. Only a small proportion of geotextiles are of natural fibre, and of these sisal has no significant market. There is considerable potential for the increased use of sisal in geotextiles, possibly in the use of composite geotextiles where synthetic fibres are used in conjunction with sisal. However, for this potential to be realised, suppliers would need to offer a service which matched that of synthetics, including the provision of technical data on the properties of the product, and the offer of regular quantities of product at a stable price.

Pulp for paper is an application which has attracted considerable attention. Indeed, in the early 1980s a significant quantity of sisal was pulped in Brazil, at a mill which produced almost 70 000 tonnes of pulp from sisal in 1983, but this activity was short-lived. The paper by Hurter identifies four steps which would need to be made in order for a sisal pulp mill project to be successfully undertaken. First, a new sisal production system would need to be developed to provide a continuous and reliable supply of competitively priced fibre suitable for pulp production. Secondly, a detailed market study would be required. Thirdly, a new less-expensive fibre extraction process would need to be developed. Finally, the possibility of enhancing viability of the pulping sisal by growing and processing other fibres in conjunction with sisal should be investigated.

The use of natural fibre composites in structural components is addressed in the sixth paper. Natural fibres have advantages over glass fibre in that they are cheap and have better stiffness per weight properties. Brouwer concludes that while natural fibre composites have found an application in the German automotive industries, this mainly involves fibres which are grown in Europe such as flax and hemp. Composites of sisal might find more use within the sisal-producing countries, in automotive industries in Mexico and Brazil, or in a variety of other applications including house construction and boat building where locally produced sisal can be substituted for imported glass fibre.

The final paper, by Kozlowski, provides a broad overview of various possible applications for green fibres, covering textile and non-textile applications.

In conclusion, it seems clear that in its traditional uses such as cordage and sacks, sisal has only a limited future. While markets for carpets, buffing cloths and wire rope cores may be maintained and even show some growth, these do not absorb large quantities of fibre. Pulp continues to represent a largely untapped potential market, but the realisation of this potential would require very considerable investment in technical research, market development and in pulping capacity. Composite materials show considerable promise, and the potential for utilisation with low levels of investment and technology. There is considerable scope for a range of applications to be employed within developing countries. Geotextiles may offer the largest potential market. Other natural fibres have found outlets in geotextiles, although they have only very small shares in the total market. Virtually no sisal is used in geotextiles, so that even assessing the potential is not easy.

The information provided in this publication should assist in the identification of market outlets for sisal and henequen. While development of any of these alternative applications will require considerable effort and investment, there is obvious potential for the strengthening of demand for these fibres, and hence for improvement of the welfare of farmers and workers in the industry and for the enhanced development of the producing countries.


Brian Moir[4]

Cette publication a été établie pour diffuser parmi un public aussi large que possible les actes d'un séminaire intitulé "Nouvelles applications du sisal et du hennequen". Ce séminaire, organisé conjointement par l'Organisation des Nations Unies pour l'alimentation et l'agriculture (FAO) et le Fonds commun pour les produits de base, s'est tenu au siège de la FAO, à Rome, le mercredi 3 décembre 2000, à l'occasion de la Réunion conjointe du Groupe intergouvernemental sur les fibres dures et du Groupe intergouvernemental sur le jute, le kénaf et les fibres apparentées.

L'initiative d'organiser ce séminaire a pris naissance dans le contexte d'un projet sur le développement des marchés des produits à base de sisal et de hennequen qui a été lancé au Kenya et en Tanzanie en 1998 avec un financement du Fonds commun pour les produits de base. Les objectifs de ce projet sont, notamment, de créer des débouchés pour les nouveaux produits et d'élaborer des stratégies pour faciliter la pénétration de ces marchés. Bien que le projet tende principalement à développer l'utilisation du sisal comme pâte à papier, il a été considéré qu'il serait utile d'entreprendre une analyse plus complète des nouvelles utilisations possibles.

Le marché mondial du sisal n'a cessé de se contracter depuis qu'il est apparu des produits synthétiques de remplacement des produits à base de fibres naturelles, et en particulier depuis que le polypropylène est utilisé pour la fabrication de ficelle de lieuse et de différents types de cordages. Au début des années 70, la production annuelle de sisal et de hennequen était de l'ordre de 750 000 tonnes tandis qu'en 2000, elle n'était plus que de 280 000 tonnes.

La stratégie de promotion du sisal qu'a adoptée le Groupe intergouvernemental de la FAO sur les fibres dures en 1996 a un double objectif. D'un côté, elle tend à retarder ou à freiner l'érosion des marchés du principal produit à base de sisal, à savoir la ficelle agricole. D'un autre, elle vise à promouvoir de nouveaux débouchés pour ces fibres, comme la pâte à papier et les géotextiles. C'est dans le contexte de ce deuxième objectif que le séminaire a été organisé pour passer en revue et évaluer les différents débouchés possibles, y compris certains qui n'avaient pas été envisagés lors de l'élaboration de la stratégie. Les études figurant dans le présent document donnent un aperçu général du secteur ainsi que des utilisations potentielles des fibres puis étudient tour à tour les applications traditionnelles (ficelles et cordages, sacs, etc.), les géotextiles, le papier et la pâte à papier et les produits composites.

La première étude, signée Shamte, contient un aperçu général des problèmes auxquels est confrontée l'industrie du sisal du point de vue des pays producteurs. Il y est souligné que, comme cela a été le cas pour la plupart des autres produits agricoles, les termes de l'échange du sisal ne cessent de se dégrader depuis longtemps. L'étude relève l'existence d'obstacles à la liberté du commerce, notamment les droits de douane sur l'importation de produits à base de sisal et les subventions versées aux industries. L'étude expose en détail l'impact sérieux qu'ont eu les produits synthétiques de substitution sur les marchés du sisal depuis les années 70 ainsi que l'évolution des technologies de récolte du foin, qui a réduit la demande de ficelle. Du côté de l'offre, l'industrie a été affectée par la persistance de technologies dépassées, des politiques économiques inappropriées dans certains pays, la non-utilisation d'une large part de la plante de sisal et le manque d'investissements et de développement des marchés. Pour ce qui est des perspectives futures, l'auteur de l'étude met en relief l'innocuité du sisal pour l'environnement, qui devrait être exploitée et la nécessité pour les pays producteurs d'adopter des politiques appropriées ainsi que d'élargir la base de produits (principal thème de ce recueil d'études) et d'utiliser économiquement les résidus pour la génération d'énergie, l'alimentation des animaux, l'amélioration de la fertilité des sols et la fabrication de produits pharmaceutiques, de sacs et de produits de bourrellerie.

La deuxième étude, signée Mackie, passe en revue les différentes utilisations du sisal. L'auteur met l'accent sur la très vive concurrence provenant du polypropylène à laquelle est confronté le sisal et l'impact des applications traditionnelles de ce produit. Il expose les possibilités de développer certaines applications, notamment pour la confection de moules en résine et pour la fabrication de tissus de polissage, de géotextiles et de cordes revêtues de fils métalliques. En termes de tonnage, toutefois, ces applications sont relativement mineures et leur développement ne suffira pas à compenser l'érosion des marchés de ficelle agricole. L'étude parvient à la conclusion qu'il faut rechercher des applications novatrices qui permettent de rentabiliser le sisal.

L'étude de Landon, consacrée au traitement des différentes applications du sisal et du hennequen, met en lumière l'essentiel des problèmes auxquels se heurtent ces fibres. Les utilisations traditionnelles des ficelles, cordes et cordages, de produits de bourrellerie, de sacs, etc., qui représentaient plus de 650 000 tonnes en 1973/74 (90 pour cent du marché), n'étaient plus que de 100 000 tonnes en 2000. Il est peu probable que cette tendance à la baisse puisse être inversée. Il existe un marché très porteur pour les tissus de polissage, mais ces produits n'absorbent qu'une faible proportion de la production totale. L'auteur considère par conséquent que le défi que doit relever l'industrie, tel qu'il est développé plus en détail dans les autres documents présentés lors du séminaire, tient à la nécessité de trouver de nouveaux débouchés non traditionnels pour les fibres.

L'utilisation du sisal pour la fabrication de tapis est relativement stable - de l'ordre de 15 000 tonnes - depuis plusieurs années. L'étude de Mackie a montré que si une expansion limitée demeure sans doute possible, cette application est relativement réduite et ne pourra sans doute pas absorber de quantités beaucoup plus grandes de fibres.

Une application ayant un potentiel d'expansion est les géotextiles. Dans son étude, Smith expose les différents types de géotextiles utilisés. Le marché total de géotextiles a augmenté très rapidement au cours des 30 dernières années, mais la presque totalité des fibres sont synthétiques. Les géotextiles à base de fibres naturelles ne représentent qu'une faible proportion du total et le sisal n'occupe parmi ces fibres qu'une place insignifiante. Il existe des possibilités considérables de développement des utilisations du sisal pour la fabrication de géotextiles, et éventuellement de géotextiles composites pour la fabrication desquels des fibres synthétiques seraient utilisées en même temps que du sisal. Cependant, ce potentiel ne pourra se matérialiser que si les fournisseurs offrent un service identique à celui des fibres synthétiques et, en particulier, communiquent des données techniques sur les propriétés du produit et peuvent garantir des approvisionnements réguliers à des prix stables.

La pâte à papier est une application qui a beaucoup retenu l'attention. En fait, au début des années 80, une grande quantité de sisal a été transformée au Brésil dans une usine qui a fabriqué près de 70 000 tonnes de pâte à papier à base de sisal en 1983, mais cette activité a été éphémère. Dans son étude, Hurter identifie quatre éléments qui devraient être réunis pour qu'un projet de fabrique de pâte à papier à base de sisal puisse être entrepris avec quelques chances de succès. Premièrement, il faudrait mettre en place un nouveau système de production de sisal qui puisse assurer un approvisionnement continu et fiable, à des prix compétitifs, en fibres appropriées à la fabrication de pâte à papier. Deuxièmement, il faudrait entreprendre une étude de marché détaillée. Troisièmement, il serait nécessaire de mettre au point un processus nouveau et moins cher d'extraction des fibres. Enfin, il conviendrait d'étudier la possibilité d'améliorer la fiabilité de la transformation de sisal en pâte à papier en cultivant et en traitant d'autres fibres en même temps que le sisal.

L'utilisation de produits composites à base de fibres naturelles pour la fabrication d'éléments de construction est étudiée dans le sixième article. Les fibres naturelles ont par rapport à la fibre de verre l'avantage d'être bon marché et, à égalité de poids, d'être plus rigides. Brouwer parvient à la conclusion que si les produits composites à base de fibres naturelles ont trouvé une application dans l'industrie allemande de l'automobile, il s'agit principalement de fibres cultivées en Europe comme le lin et le chanvre. Les produits composites à base de sisal pourraient être davantage utilisés dans les pays qui produisent du sisal, dans l'industrie automobile brésilienne ou mexicaine ou pour différentes autres applications, y compris la construction de maisons et la construction navale, la fibre de verre importée pouvant être remplacée par du sisal d'origine locale.

Le dernier article, de Kozlowski, contient un aperçu général des différentes applications possibles de fibres vertes dans l'industrie textile et dans d'autres industries.

En conclusion, il paraît clair que, dans ses utilisations traditionnelles comme la fabrication de cordages et de sacs, les perspectives d'avenir du sisal sont limitées. S'il se peut que les marchés des tapis, des tissus de polissage et des cordes revêtues de fils métalliques persistent et même se développent quelque peu, ils ne pourront pas absorber de grandes quantités de fibres. La pâte à papier demeure un marché potentiel essentiellement inexploité, mais la réalisation de ce potentiel exigerait des investissements très considérables dans la recherche technique, le développement des marchés et les installations de fabrication. Les matériaux composites sont très prometteurs et exploiter leur potentiel n'exigerait que des investissements modérés et un faible apport technologique. Il existe à cet égard un potentiel considérable pour différentes applications dans les pays en développement. Les géotextiles sont peut-être le marché potentiel le plus vaste. D'autres fibres naturelles ont été utilisées pour la fabrication de géotextiles, bien qu'elles ne représentent qu'une part très réduite du marché total. Il n'est presque pas utilisé de sisal dans les géotextiles, de sorte qu'il n'est pas facile ne serait-ce que d'en évaluer le potentiel.

Les informations fournies dans cette publication devraient aider à identifier de nouveaux débouchés pour le sisal et le hennequen. S'il faudra, pour développer ces applications nouvelles, investir des efforts et des sommes considérables, il est manifestement possible de raffermir la demande de ces fibres et par conséquent d'améliorer le bien-être des cultivateurs et des ouvriers de ce secteur et de promouvoir le développement des pays producteurs.

Resumen ejecutivo

Brian Moir[5]

La presente publicación tiene por objeto dar a conocer, al mayor número posible de lectores, las actas del seminario sobre 'Otras aplicaciones posibles del sisal y el henequén'. Dicho seminario, organizado conjuntamente por la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO), y el Fondo Común para los Productos Básicos (FCPB), se celebró el miércoles 13 de diciembre de 2000 en la sede de la FAO, en Roma, juntamente con la Reunión conjunta del Grupo intergubernamental sobre las fibras duras y el Grupo intergubernamental sobre el yute, el kenaf y fibras afines.

La iniciativa del Seminario surgió en el marco de un proyecto sobre desarrollo de mercados para el sisal y el henequén, iniciado en Tanzanía y Kenya en 1998 y financiado con cargo al FCPB. Entre los objetivos del proyecto figuran el establecimiento de canales de comercialización para los productos nuevos y la preparación de estrategias para entrar en los mercados; y, aunque uno de los objetivos principales del proyecto consiste en la utilización del sisal en la pasta para papel, se reconoció que era importante extender el examen a todas las aplicaciones posibles.

El mercado mundial del sisal se ha ido contrayendo incesantemente desde que comenzaron a proliferar los productos sintéticos sucedáneos de las fibras naturales, particularmente el uso del polipropileno en bramantes de embalar y otras cuerdas. En los comienzos de los años setenta, la producción anual de sisal y henequén fue de alrededor de 750 000 toneladas; en el año 2000, este volumen se había contraído a 280 000 toneladas.

La estrategia adoptada en 1996 para el sisal por el Grupo intergubernamental sobre fibras duras de la FAO es doble. Por un lado, retrasar la erosión del mercado del bramante agrícola, producto final importante, o impedir que siga disminuyendo. Por otro, propugnar la promoción de nuevos mercados para las fibras, con inclusión de la pasta para papel y los geotextiles. El seminario se realizó para profundizar la segunda parte de la estrategia, lo que suponía el examen y la evaluación de diversos mercados posibles, incluidos algunos no contemplados en el momento en que se elaboró la estrategia. En los documentos presentados se ofrece primeramente un panorama de los usos industriales y otros usos posibles de las fibras, y después se abordan las distintas aplicaciones tradicionales (cordeles y otras cuerdas, telas para sacos, etc.); los geotextiles; la pasta y el papel; y los compuestos.

En el primer documento, Shamte presenta una visión general de los problemas que enfrenta la industria del sisal desde la perspectiva de un país productor. Toma nota del deterioro de la relación de intercambio que durante un período largo ha experimentado el sisal, así como la mayoría de los otros productos agrícolas. En el documento se toma nota de la existencia de obstáculos al libre comercio, como la aplicación de aranceles a la importación de productos de sisal y el pago de subvenciones a las industrias. Se exponen en forma pormenorizada las graves repercusiones que los sucedáneos sintéticos han tenido en el mercado del sisal desde los años setenta, y los cambios experimentados en la tecnología de la henificación que han reducido la demanda del bramante. En cuanto a la oferta, la industria ha acusado el impacto de la constante utilización de tecnologías obsoletas, la aplicación de políticas económicas inadecuadas en algunos países, la merma de las plantas de sisal, y la falta de inversiones y de desarrollo de mercados. En una perspectiva de futuro, el autor destaca la importancia de la inocuidad del sisal para el medio ambiente como elemento digno de ser explotado; la necesidad de políticas eficaces en los países productores; la necesidad de ampliar la base de los productos (tema principal de esta colección) y de utilizar en forma económica los residuos en sectores como la producción de energía, los piensos, los agentes mejoradores del suelo, los productos farmacéuticos, y las materias primas para sacos y material de relleno.

En el segundo documento, Mackie ofrece un panorama de los diversos usos del sisal, en el que se destacan la fuerza de la competencia del polipropileno y sus repercusiones en las aplicaciones tradicionales del sisal. El autor ve posibilidades de expansión en algunas aplicaciones, como en el moldeo de resinas, en las telas para lustrar metales o cueros, en los geotextiles, y en los cables metálicos. Aplicaciones que, sin embargo, desde el punto de vista del tonelaje, son secundarias y su crecimiento no alcanzará a compensar la caída del mercado del bramante agrícola. El documento concluye con una invitación a la búsqueda creativa de otros productos rentables que podrían hacerse con el sisal.

Pasando a las aplicaciones concretas del sisal y el henequén, el documento de Landon señala el núcleo del problema que afecta a dichas fibras. Los usos tradicionales en cordeles, cuerdas y cordajes, telas de relleno, sacos de arpillera, etc. se han contraído, de más de 650 000 toneladas en 1973/74 (90 por ciento del mercado) a alrededor de sólo 100 000 toneladas en 2000, siendo improbable una inversión de tendencia. Las telas para lustrar tienen un mercado muy activo, pero que absorbe sólo una pequeña parte de la producción total. De ahí que el autor considere, como se afirma también en otros documentos del seminario, que el desafío que enfrenta la industria consiste en la necesidad de encontrar otros mercados para las fibras distintos de los tradicionales.

La utilización del sisal en alfombras se ha mantenido bastante estable durante algunos años en torno a las 15 000 toneladas. En el documento de Mackie se indicaba que aunque existía la posibilidad de un crecimiento limitado de esta aplicación, se trataba de una utilización relativamente pequeña, sin probabilidad de absorber un aumento significativo de las cantidades de fibra.

Una aplicación con posibilidades de expansión en el mercado es la de los geotextiles. En su documento, Smith expone los diversos tipos que se utilizan. Durante los últimos 30 años, el mercado total de los geotextiles ha crecido muy rápidamente, pero casi todo es de fibras sintéticas. Sólo una pequeña parte de los geotextiles es de fibra natural, entre las cuales el sisal, que no tiene gran mercado. Hay grandes posibilidades de que aumente la utilización del sisal en los geotextiles, posiblemente en los compuestos, en los que el sisal se utiliza conjuntamente con fibras sintéticas. Pero para que este potencial se traduzca en realidad, los proveedores deberían ofrecer un servicio semejante al que prestan en relación con los productos sintéticos, por ejemplo suministrar datos técnicos sobre las propiedades del producto, y ofrecer cantidades regulares de productos a un precio estable.

La pasta para papel es una aplicación que ha llamado considerablemente la atención. En efecto, en los años ochenta se utilizó una cantidad significativa de sisal en una fábrica del Brasil que produjo casi 70 000 toneladas de pasta en 1983, pero que duró poco en esa actividad. El documento de Hurter indica cuatro pasos necesarios para poder realizar eficazmente un proyecto de fabricación de pasta derivada del sisal. Primero, habría que elaborar un nuevo sistema de producción de sisal que garantice, a precios competitivos, una oferta continua y segura de una fibra apta para la producción de pasta. Segundo, se impone un estudio de mercado pormenorizado. Tercero, habría que elaborar un nuevo proceso de extracción de fibra que sea menos costoso. Por último, habría que estudiar la posibilidad de aumentar la viabilidad del sisal para la extracción de pasta mediante la producción y elaboración de otras fibras conjuntamente con el sisal.

En el sexto documento se aborda la utilización de compuestos de fibras naturales en elementos estructurales. Con respecto a la fibra de vidrio, las fibras naturales tienen la ventaja de que son más baratas y dotadas de propiedades mejores bajo el aspecto de la relación rigidez/peso. Brouwer llega a la conclusión de que si bien los compuestos de fibras naturales han encontrado aplicación en las industrias automotrices alemanas, ello involucra sólo las fibras que se producen en Europa, como el lino y el cáñamo. Los de sisal podrían encontrar mayor aplicación en los países que lo producen, en las industrias locomotrices de México y el Brasil, o en otros rubros, como la construcción de casas o de embarcaciones, allí donde el sisal producido localmente puede sustituir las fibras de vidrio importadas.

En el último documento, Kozlowski ofrece un panorama de las diversas aplicaciones posibles de las fibras verdes, incluidas las aplicaciones textiles y no textiles.

En conclusión, resulta claro que en sus usos tradicionales, como en cordeles y sacos, las perspectivas de futuro para el sisal son limitadas. Los mercados de alfombras, telas para lustrar y cables metálicos podrían mantenerse, y hasta acusar un cierto crecimiento, pero no absorben grandes cantidades de fibra. La pasta continúa representando un mercado potencial en gran medida no explotado, pero su realización requeriría cuantiosas inversiones en investigación técnica, desarrollo de mercados y capacidad de extracción. Los materiales compuestos se presentan muy prometedores, y con un potencial de utilización que requiere niveles bajos de inversión y tecnología. En los países en desarrollo, hay grandes posibilidades para una gama de aplicaciones, siendo los geotextiles los que posiblemente ofrezcan las mayores posibilidades de mercado. Otras fibras naturales han encontrado salida en el mercado de geotextiles, aunque en proporciones reducidas respecto del mercado total. El sisal prácticamente no se utiliza en los geotextiles, de manera que resulta difícil evaluar ni siquiera su potencial.

La información proporcionada en la presente publicación debería ayudar a identificar canales de comercialización para el sisal y el henequén. Aunque el desarrollo de cualquiera de estas otras aplicaciones posibles requerirá esfuerzos e inversiones considerables, existe la posibilidad real de que se fortalezca la demanda de estas fibras y de que mejoren, por lo tanto, el bienestar de los agricultores y trabajadores industriales y el desarrollo de los países productores.

Sumário executivo

Brian Moir[6]

A presente publicação foi elaborada para divulgar junto de um público o mais vasto possível os trabalhos de um seminário intitulado "Aplicações alternativas do sisal e do henequém". O seminário, organizado conjuntamente pela Organização das Nações Unidas para a Alimentação e a Agricultura e pelo Fundo Comum para os Produtos de Base (FCPB), teve lugar em Roma, na quarta-feira, 13 de Dezembro de 2000, tendo-se realizado em simultâneo com a reunião conjunta do Grupo Intergovernamental sobre Fibras Duras e do Grupo Intergovernamental sobre a Juta, o Kénaf e as Fibras Afins, na sede da FAO, em Roma.

A iniciativa de realização deste seminário surgiu no contexto de um projecto sobre Desenvolvimento de Produtos e de Mercado dos Produtos de Sisal e Henequém, iniciado em 1998 na Tanzânia e no Quénia e financiado pelo FCPB. Os objectivos do projecto são, entre outros, a criação de mercados para os novos produtos e a concepção de estratégias de penetração nesses mercados, e embora se atribuísse grande importância no âmbito do projecto ao objectivo da utilização do sisal para a produção de pasta de papel, reconheceu-se a utilidade de uma análise mais exaustiva das potenciais aplicações alternativas destas fibras.

O mercado global do sisal tem sofrido uma retracção inexorável desde o desenvolvimento dos substitutos sintéticos dos produtos de fibras naturais, nomeadamente devido à utilização do polipropileno para o fabrico de fio para enfardadeiras e outros artigos de cordoaria. Em princípios da década de 1970, a produção anual de sisal e henequém era de cerca de 750 000 toneladas; em 2000, esse volume descera para 280 000 toneladas.

A estratégia do domínio dos produtos de base adoptada em 1996 para o sisal pelo Grupo Intergovernamental sobre Fibras Duras da FAO tem duas vertentes. Por um lado, foi identificada a necessidade de atrasar ou evitar a erosão contínua do mercado do principal produto final, o fio para ceifeiras atadeiras e enfardadeiras. Por outro lado, defende a promoção de novos mercados para as fibras, tais como os da pasta de papel e dos geotêxteis. O seminário realizou-se no âmbito da prossecução desta segunda vertente da estratégia, tendo sido revistos e avaliados os vários mercados alternativos, alguns dos quais não tinham sido tidos na concepção da estratégia. Nas comunicações que passamos a resumir é apresentado um panorama global do sector e das utilizações potenciais das fibras e são depois analisadas as aplicações tradicionais (fio e outros artigos de cordoaria, sacos, etc.); os geotêxteis; a pasta de papel e o papel; e os materiais compósitos.

Na primeira comunicação, de Shamte, é apresentado um resumo dos problemas com que se confronta o sector do sisal, na perspectiva dos países produtores. Observa-se que, tal como a maioria dos outros produtos agrícolas, o sisal se confronta há muito tempo com uma deterioração das condições de troca. A comunicação refere a existência de obstáculos ao comércio livre, tais como a imposição de direitos aduaneiros sobre a importação de artigos de sisal e a concessão de subsídios ao sector. Analisa em pormenor o impacto que os substitutos sintéticos têm tido desde a década de 1970 no mercado do sisal e a evolução da tecnologia de fenação, que reduziu a procura de fio. Do lado da oferta, o sector tem sido prejudicado pela utilização contínua de tecnologia ultrapassada, pela política económica inadequada aplicada por alguns países, pelo desperdício de grande parte da planta do sisal e pela falta de investimento e de actividades de desenvolvimento de mercado. Ao abordar as possíveis soluções para estes problemas, o autor desta comunicação chama a atenção para vários aspectos, tais como a necessidade de tirar partido do facto de o sisal ser um produto ecológico, a necessidade de os países produtores aplicarem políticas eficazes, a necessidade de alargar a base de produtos (o tema principal das presentes comunicações) e a necessidade de utilizar os resíduos de uma forma económica, em áreas como a produção de energia, a alimentação animal, o melhoramento dos solos, a indústria farmacêutica e como matéria-prima para o fabrico de sacos e de espumas para estofos.

Na segunda comunicação, de Mackie, é apresentado um panorama global das diferentes utilizações do sisal. A comunicação sublinha a concorrência intensa movida ao sisal pelo polipropileno e o impacto dessa concorrência nas aplicações tradicionais do sisal. Refere também as potencialidades de expansão da utilização do sisal, em aplicações como moldes de resina, tecido abrasivo, geotêxteis e almas de cabos metálicos. Porém, estas aplicações são relativamente pouco significativas em termos de volume e o desenvolvimento das mesmas não poderá compensar o declínio do mercado de fio para a agricultura. A comunicação termina apelando para que se procurem com imaginação outros produtos de sisal cujo fabrico possa ser rentável.

Passando agora à questão das aplicações específicas do sisal e do henequém, a comunicação de Landon analisa os principais problemas com que se debatem estas fibras. A utilização tradicional, em cordéis e fios, cabos e outros artigos de cordoaria, material de acolchoamento, sacos, etc., reduziu-se de mais de 650 000 toneladas, em 1973/74 (90% do mercado), para cerca de 100 00 toneladas, em 2000, e esta tendência para a baixa não se deverá inverter. A procura de tecido abrasivo é grande, mas este artigo absorve apenas uma pequena parte da produção. O autor define assim o desafio com que o sector se confronta, e a que outras comunicações apresentadas no seminário procuram dar resposta, como a necessidade de encontrar novos mercados não tradicionais para estas fibras.

A utilização do sisal no fabrico de tapetes tem-se mantido relativamente estável há vários anos, em cerca de 15 000 toneladas. A comunicação de Mackie demonstrava que embora possa registar um crescimento limitado, esta aplicação continua a ser relativamente pouco significativa e considera-se improvável que possa vir a absorver quantidades de fibra muito mais importantes.

Uma aplicação cujo mercado apresenta potencialidades de expansão é a dos geotêxteis. Smith, na sua comunicação, faz uma breve descrição dos tipos de geotêxteis utilizados. O mercado global de geotêxteis cresceu muito rapidamente nestes últimos 30 anos, mas esses produtos são fabricados na sua quase totalidade à base de fibras sintéticas. Só uma pequena parte dos geotêxteis são fabricados com fibras naturais, e mesmo no que se refere a estes últimos o mercado do sisal não é significativo. As potencialidades de crescimento da utilização do sisal em geotêxteis são consideráveis, possivelmente através da utilização de materiais compósitos, em que as fibras sintéticas seriam combinadas com o sisal. Porém, para que estas potencialidades se concretizem será necessário que os produtores ofereçam um serviço comparável ao que é prestado pelos produtores de materiais sintéticos, que inclua a disponibilização de dados técnicos sobre as propriedades do produto e a oferta de quantidades regulares do produto, a preços estáveis.

A pasta de papel é uma aplicação que tem atraído grande atenção. Efectivamente, nos princípios da década de 1980 um volume importante de sisal era transformado em pasta de papel no Brasil, numa instalação fabril que produziu em 1983 perto de 70 000 toneladas de pasta de sisal; porém, essa actividade industrial foi de curta duração. Na comunicação de Hurter são identificadas quatro medidas que deverão ser tomadas para que possa ser empreendido com êxito um projecto de produção de pasta de papel a partir do sisal. Em primeiro lugar, será necessário desenvolver um novo sistema de produção de sisal que permita garantir uma oferta contínua e fiável de fibras adaptadas à produção de pasta de papel, a preços competitivos. Em segundo lugar, será necessário efectuar um estudo de mercado detalhado. Em terceiro lugar, será necessário desenvolver um novo sistema menos dispendioso de extracção da fibra. Finalmente, deverá ser investigada a possibilidade de aumentar a viabilidade da produção de pasta de papel a partir do sisal, através da cultura e da transformação de outras fibras, juntamente com o sisal.

A utilização de materiais compósitos à base de fibras naturais no fabrico de componentes estruturais é o tema da sexta comunicação. As fibras naturais apresentam vantagens em comparação com a fibra de vidro, na medida em que são baratas e em que se caracterizam por uma melhor relação rigidez/peso. Brouwer conclui que embora sejam utilizados na indústria automóvel alemã materiais compósitos à base de fibras naturais, trata-se principalmente de fibras cultivadas na Europa, como o linho e o cânhamo. Os materiais compósitos à base de sisal terão mais probabilidades de vir a ser utilizados nos países produtores de sisal, por exemplo, nas indústrias automóveis do México e do Brasil, ou em várias outras aplicações como a construção de habitações e de embarcações, em que o sisal produzido a nível local poderá substituir a fibra de vidro importada.

Na última comunicação, de Kozlowski, é apresentado um panorama global das várias aplicações possíveis das fibras verdes, abrangendo os têxteis e as aplicações não têxteis.

Para concluir, parece evidente que no que se refere às suas aplicações tradicionais, na cordoaria e no fabrico de sacos, o sisal tem pouco futuro. Se bem que os mercados de tapetes, tecido abrasivo e almas de cabos metálicos se devam manter e tenham mesmo registado algum crescimento, não permitem absorver grandes quantidades de fibra. A pasta de papel continua a ser um mercado potencial em grande medida inexplorado, mas a concretização dessas potencialidades exigirá um investimento muito importante em investigação técnica, desenvolvimento de mercado e capacidade de produção de pasta. Os materiais compósitos são muito promissores, apresentando grandes potencialidades de utilização, com baixos níveis de investimento e tecnologia. A gama de aplicações possíveis destes materiais nos países em desenvolvimento é muito variada. Os geotêxteis representam talvez o maior mercado potencial de produtos de sisal. Outras fibras naturais têm penetrado também no mercado dos geotêxteis, se bem que a sua quota nesse mercado global seja muito pequena. O sisal não é praticamente utilizado em geotêxteis, pelo que não é fácil avaliar sequer as potencialidades desse mercado.

As informações prestadas na presente publicação deverão contribuir para a identificação de mercados potenciais para o sisal e o henequém. Se bem que o desenvolvimento destas aplicações alternativas exija esforços e investimentos consideráveis, há potencialidades óbvias de crescimento da procura destas fibras, e portanto de melhoria da situação dos agricultores e dos trabalhadores do sector e de promoção do desenvolvimento dos países produtores.

Executive summary (Chinese version)

[3] Commodities and Trade Division, FAO, Viale delle Termi di Caracalla, 00100, Rome, Italy. Telephone: +39 06 57054339; Fax: +39 06 57054495; e-mail:
[4] Division des produits et du commerce international, FAO, Viale delle Termi di Caracalla, 00100, Rome (Italie). Téléphone: +39 06 57054339; Télécopie: +39 06 57054495; courrier électronique:
[5] Departamento de Productos Básicos y Comercio, FAO, Viale delle Termi di Caracalla, 00100, Roma, Italia. Teléfono: +39 06 57054339; Fax: +39 06 57054495; c. electrónico:
[6] Commodities and Trade Division, FAO, Viale delle Termi di Caracalla, 00100, Rome, Italy. Telephone: +39 06 57054339; Fax: +39 06 57054495; e-mail:

Previous Page Top of Page Next Page