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FAO celebrates 50 years
La FAO fête ses 50 ans
La FAO celebra sus 50 años

FAO celebrates 50 years

The irony of hunger in the midst of agricultural surpluses during the economic crisis of the 1930s and the successful efforts of some countries to prevent nutritional deficiencies during the Second World War drew the interest of many world leaders to nutrition in the 1940s. Feeding the world's population after the war was a foremost concern which led to the holding of the United Nations Conference on Food and Agriculture in Hot Springs, Virginia, United States in 1943. Ending the widespread acute and chronic malnutrition in Asia, Africa and Latin America were major goals when the Food and Agriculture Organization was founded as the first of the United Nations specialized agencies on 16 October 1945 in Quebec, Canada. To lead the effort in ensuring humanity's freedom from hunger, a nutritionist, John Boyd Orr, was appointed as the first Director-General of FAO.

Over the last 50 years there has been considerable progress in improving food supplies and alleviating hunger. Those gathered at the founding conference would be surprised at the achievement of some of the more difficult objectives of the FAO Constitution and dismayed at the elusiveness of lasting solutions to problems they thought could be readily eliminated. Economic development as well as startling advances in the agricultural and health sciences have led to a decrease in the proportion of the world's population that is underfed; yet approximately 800 million people still suffer from diets lacking sufficient energy and nutrients. New concerns have arisen about population growth, the sustainability of food supplies and the environmental impact of agricultural practices. Thus, the basic objectives set forth in the FAO Constitution are still to be fully realized, and the need for an international organization to assist countries in addressing their food and agriculture problems is as great in 1995 as it was in 1945.

On this anniversary, we take the opportunity to reflect on the experience gained and the accomplishments achieved since the Organization's initial 39 members signed the Constitution 50 years ago. More important, we reiterate the Organization's goals and assess the ways in which in the coming years FAO can serve its membership, which has risen to 171 countries.

While all of FAO's efforts are oriented towards the ultimate goal of ending hunger and malnutrition, the Food and Nutrition Division most directly addresses the linkages between food, agriculture and nutrition. One of the four original divisions of FAO, it was established for the purpose of using science and technology to solve nutritional problems. The strategies elaborated by nutritionists in the 1940s and 1950s formed the basis of a wide range of activities in nutrition education, home gardens, food control, food standards, group feeding programmes, rural development, food science and technology, nutrition policy and planning and assessment and surveillance of nutrition situations. Many of these activities continue to be important features of FAO's work. Some of these endeavours are described in articles in this issue of Food, Nutrition and Agriculture, while others are mentioned briefly below.

FAO's founders believed that improving diets and raising the living standards of rural people would lead to increased demand for both agricultural and industrial products, thus contributing to global trade and economic growth. The need for international food standards to facilitate trade was emphasized by the 1943 Hot Springs conference. By the mid-1950s FAO, in collaboration with the World Health Organization, had organized various bodies to provide independent scientific advice and to establish internationally accepted standards related to the quality and safety of foods. In 1962, the Codex Alimentarius Commission was established as a forum for discussion among governments, with observers from the food industry and consumer organizations. With the recent establishment of the World Trade Organization, this collaborative work between FAO and WHO will gain importance. To enable developing countries to benefit more fully from the reduction of trade barriers, FAO provides assistance to improve the quality and safety of the foods that they export.

FAO has sought a balance between national efforts to raise living standards over the long term and the need for immediate action to address local nutrition problems. Over the years, numerous field activities have been carried out in every region to assist poor and malnourished people in improving their economic situation and feeding themselves properly, to educate households about nutrition and to improve the quantity and quality of food, FAO's multifaceted community nutrition programmes encourage the production of a variety of foods to raise food consumption and improve nutritional status.

The founders of FAO held the conviction that improvements in agriculture should satisfy nutrition needs as well as contribute to economic growth. In the late 1970s and 1980s, FAO began advocating the integration of nutrition into agricultural and rural development projects and training agriculturists and rural extension workers to address nutrition concerns. FAO has assisted governments in formulating policies to improve overall food supplies and nutritional status as part of their national plans for socio-economic development and has encouraged action to improve nutrition on the part of various ministries. Following the International Conference on Nutrition, held at FAO Headquarters in Rome in December 1992, FAO has assisted governments in formulating National Plans of Action for Nutrition.

The FAO Constitution calls for the spread of public knowledge of nutritional and agricultural science and practice. Over the years FAO has provided fora for discussions among experts whose recommendations have guided policies, programmes and research. The Organization has supported the development of many national institutions and provided training in nutrition and food science. During the past 50 years, hundreds of reference books, guidelines, manuals, special reports and other types of information materials needed to implement nutrition and food control projects have been produced.

The FAO Constitution also calls for the collection, analysis, interpretation and dissemination of information relating to nutrition, food and agriculture. FAO's Food Balance Sheets, World Food Surveys and The State of Food and Agriculture are unique and valuable resources to which the Food and Nutrition Division contributes. In addition, the division has developed methods for and assisted countries in collecting and analysing data on nutritional status, food consumption and food composition.

In 1995, the potential to fulfil FAO's mission is stronger than it was five decades ago. There is far more scientific knowledge and public interest in nutrition and food safety than in the past. The range of agricultural technologies that are applicable to developing countries is more extensive than before. Various public and private organizations have demonstrated a greater capacity to exchange information and a new willingness to collaborate. Greater consideration is given to local conditions, and participation of the rural poor in development efforts is increasing. All governments have made explicit commitments to raise levels of nutrition. Thus there is reason for optimism that the goals set forth in the Preamble to the FAO Constitution of improving nutritional well-being, raising the living standards of the rural poor and expanding the world economy can be attained.

La FAO fête ses 50 ans

Le paradoxe de la faim sévissant malgré les excédents agricoles pendant la crise économique des années 30 et, plus tard, l'expérience de certains pays qui surent éviter les carences nutritionnelles pendant la seconde guerre mondiale, amenèrent nombre de dirigeants à s'intéresser a la nutrition dans les années 40. Nourrir la population mondiale une fois le conflit terminé était alors la préoccupation prioritaire, elle allait aboutir à la Conférence des Nations Unies sur l'alimentation et l'agriculture, qui se réunit en 1943 à Hot Springs, en Virginie. Mettre un terme à la malnutrition aiguë et chronique qui régnait partout en Asie, en Afrique et en Amérique latine, tel était l'objectif principal de l'Organisation pour l'alimentation et l'agriculture, la première des institutions spécialisées des Nations Unies, lorsqu'elle vit le jour le 16 octobre 1945 à Québec. Et c'est un nutritionniste, John Boyd Orr, qui fut nommé à la tête de la nouvelle organisation chargée de guider l'action menée par la communauté internationale pour libérer l'humanité de la faim.

Au cours des 50 dernières années, des progrès considérables ont été accomplis dans le domaine des disponibilités alimentaires et de la lutte contre la faim. S'ils étaient réunis aujourd'hui, ceux qui ont participé à la fondation de l'Organisation auraient la surprise de voir que certains des objectifs les plus ambitieux définis dans l'Acte constitutif de la FAO ont été atteints, mais ils constateraient aussi avec désarroi, qu'on n'a pas encore trouvé de solution durable à certains problèmes dont on pensait pourtant à l'époque pouvoir facilement venir à bout. Grâce au développement économique et aux progrès étonnants de l'agriculture et de la médecine, la part de la population mondiale qui est sous-alimentée a diminué. Mais quelque 800 millions de personnes ont encore une alimentation qui ne leur assure pas un apport calorique et nutritionnel suffisant. De nouveaux sujets de préoccupation sont aussi apparus, qu'il s'agisse de la croissance démographique, de la durabilité des disponibilités alimentaires ou de l'impact écologique des pratiques agricoles. Les objectifs fondamentaux énoncés dans l'Acte constitutif de la FAO ne sont donc pas encore pleinement atteints et la nécessité d'une organisation internationale ayant pour mission d'aider les pays a résoudre leurs problèmes d'alimentation et d'agriculture reste aussi grande aujourd'hui qu'en 1945.

La célébration de cet anniversaire est l'occasion de réfléchir à l'expérience acquise et de faire le bilan de l'action menée par la FAO depuis le jour où les 39 membres fondateurs ont signé son Acte constitutif, il y a 50 ans. Mais - et c'est là le plus important - cet événement permet aussi de réaffirmer les buts de la FAO et d'examiner comment l'Organisation, qui rassemble désormais 171 pays, pourra dans les années qui viennent servir au mieux ses Etats Membres.

Si l'action de la FAO tout entière vise, en dernière analyse, à mettre un terme a la faim et à la malnutrition, c'est la Division de l'alimentation et de la nutrition qui s'occupe au premier chef de l'articulation entre les questions d'alimentation, d'agriculture et de nutrition. La mission dont cette Division, l'une des quatre divisions initiales de la FAO, fut investie à sa création consistait à résoudre les problèmes nutritionnels en faisant appel à la science et à la technique. Les stratégies élaborées par les nutritionnistes dans les années 40 et 50 servirent de fondement à toute une gamme d'activités portant sur l'éducation nutritionnelle, les potagers familiaux, le contrôle des aliments, les normes alimentaires, les programmes d'alimentation des collectivités, le développement rural, la science et la technologie alimentaires, les politiques et la planification en matière de nutrition, l'évaluation et la surveillance des situations nutritionnelles. Nombre de ces activités constituent, aujourd'hui encore, un aspect important des travaux de la FAO. Certaines d'entre elles font d'ailleurs l'objet d'articles dans ce numéro d'Alimentation, nutrition et agriculture, d'autres étant évoquées brièvement dans les lignes qui suivent.

Les membres fondateurs de la FAO étaient convaincus que l'amélioration de l'alimentation et du niveau de vie des populations rurales entraînerait une augmentation de la demande de produits agricoles et industriels, ce qui favoriserait les échanges et la croissance économique au niveau mondial. Lors de la Conférence de Hot Springs, en 1943, on insista sur la nécessité de définir des normes alimentaires internationales pour faciliter le commerce. Au milieu des années 50, la FAO, agissant en collaboration avec l'Organisation mondiale de la santé, mit en place différents organes chargés de fournir des avis scientifiques en toute indépendance et d'élaborer des normes sur la qualité et l'innocuité des produits alimentaires qui soient acceptables au plan international. En 1962, la Commission du Codex Alimentarius fut créée pour que les gouvernements puissent débattre de ces questions, les représentants de l'industrie alimentaire et des organisations de consommateurs y participant en tant qu'observateurs. Avec la création récente de l'Organisation mondiale du commerce, cette collaboration entre la FAO et l'OMS est appelée à prendre de l'importance. En effet, afin de permettre aux pays en développement de tirer davantage profit de la réduction des barrières commerciales, la FAO leur fournit une assistance visant a améliorer la qualité et l'innocuité des aliments qu'ils exportent.

La FAO s'est toujours efforcée de concilier l'action menée au niveau national pour élever a long terme le niveau de vie et les interventions immédiates destinées à remédier aux problèmes de nutrition qui se posent ici et là. Au fil des ans, de nombreuses activités de terrain ont été entreprises dans toutes les régions pour aider les populations pauvres et sous-alimentées à améliorer leur situation économique et à se nourrir correctement, pour sensibiliser les ménages aux questions de nutrition et pour produire des aliments plus abondants et de meilleure qualité. Dans le cadre de ses programmes nutritionnels centrés sur la communauté, la FAO intervient sur plusieurs fronts à la fois pour favoriser la production d'aliments diversifiés, le but étant d'accroître la consommation alimentaire et d'améliorer l'état nutritionnel des populations.

Pour les membres fondateurs de la FAO, les progrès de l'agriculture devaient viser à satisfaire les besoins nutritionnels en même temps qu'ils contribueraient à la croissance économique. A la fin des années 70 et au début des années 80, la FAO commença à préconiser l'intégration des questions de nutrition dans les projets de développement agricole et rural et entreprit de former les agronomes et les agents de vulgarisation pour qu'ils tiennent compte des problèmes nutritionnels. Par la suite, la FAO a fourni une assistance aux gouvernements pour la formulation des politiques visant, dans le cadre des plans nationaux de développement socioéconomique, à accroître les disponibilités alimentaires globales et à améliorer l'état nutritionnel général, et elle a encouragé l'adoption par différents ministères de mesures relatives à la nutrition. Après la Conférence internationale sur la nutrition, qui s'est tenue au siège de la FAO à Rome en décembre 1992, la FAO a aidé les gouvernements à se doter de plans d'action nationaux pour la nutrition.

Conformément à son Acte constitutif, qui lui assigne pour mission de divulguer les connaissances scientifiques et les pratiques touchant la nutrition et l'agriculture, la FAO a, au fil des ans, fourni un cadre pour les débats d'experts, à l'issue desquels sont formulées des recommandations qui orientent ensuite les politiques, les programmes et les travaux de recherche. De même, elle a appuyé la création de bon nombre d'institutions nationales et a dispensé une formation dans le domaine de la nutrition et de la bromatologie. Au cours des 50 dernières années, elle a publié des centaines d'ouvrages de référence, de directives, de manuels, de rapports spéciaux et d'autres matériels d'information nécessaires à l'exécution des projets portant sur la nutrition et le contrôle des aliments.

Aux termes de son Acte constitutif, il appartient aussi à la FAO de réunir, analyser, interpréter et diffuser tous les renseignements relatifs à la nutrition, à l'alimentation et à l'agriculture: les Bilans alimentaires, l'Enquête mondiale sur l'alimentation et La situation mondiale de l'alimentation et de l'agriculture - publications de la FAO - constituent à cet égard des sources irremplaçables, établies avec le concours de la Division de l'alimentation et de la nutrition. En outre, la Division a mis au point des méthodes de collecte et d'analyse des données sur l'état nutritionnel, la consommation alimentaire et la composition des aliments, et elle fournit une assistance aux Etats pour procéder a ces opérations.

En 1995, la FAO est mieux armée qu'il y a 50 ans pour s'acquitter de sa mission. Les connaissances scientifiques relatives a la nutrition et à l'innocuité des aliments sont beaucoup plus développées qu'autrefois - et l'intérêt du public pour ces questions est aussi beaucoup plus grand. L'éventail des technologies agricoles applicables aux pays en développement s'est élargi; on dispose de moyens accrus pour l'échange d'informations et une volonté nouvelle de collaboration s'observe parmi diverses organisations gouvernementales et privées.

On prête plus attention aux conditions locales et les pauvres des régions rurales participent davantage aux efforts de développement. Enfin, tous les gouvernements se sont engagés explicitement à prendre des mesures pour élever le niveau nutritionnel.

Autant d'éléments qui incitent a l'optimisme et permettent de penser que les objectifs fixés dans le préambule de l'Acte constitutif de la FAO - améliorer le bien-être nutritionnel, élever le niveau de vie des populations rurales et favoriser l'expansion de l'économie mondiale - peuvent être atteints.

La FAO celebra sus 50 años

La ironía de la situación de hambre que reinó durante la crisis económica de los anos treinta en medio de la abundancia de excedentes agrícolas, y los esfuerzos satisfactorios realizados por algunos países para prevenir las deficiencias nutricionales durante la Segunda Guerra Mundial despertaron el interés por la nutrición en muchos dirigentes mundiales de los años cuarenta. La alimentación de la población mundial después de la guerra fue una de las preocupaciones principales que dieron lugar a la Conferencia de las Naciones Unidas sobre la Agricultura y la Alimentación, celebrada en Hot Springs, Virginia, Estados Unidos, en 1943. Cuando el 16 de octubre de 1945 se fundó la Organización para la Agricultura y la Alimentación, primer organismo especializado de las Naciones Unidas, uno de los objetivos principales fue acabar con la grave y generalizada malnutrición imperante en Asia, Africa y América Latina. Para liderar los esfuerzos encaminados a liberar del hambre a la humanidad se eligió a un nutricionista, el sr. John Boyd Orr, como primer Director General de la FAO.

En los últimos 50 años se han realizado considerables progresos en la mejora de los suministros alimentarios y la mitigación del hambre. Los que participaron en la conferencia de fundación estarían maravillados ante los logros de algunos de los objetivos más difíciles de la Constitución de la FAO a la vez que consternados ante la falta de soluciones duraderas a problemas que ellos pensaban que podían eliminarse rápidamente. El desarrollo económico así como los sorprendentes avances de las ciencias de la agricultura y la salud han hecho disminuir la proporción de la población mundial subalimentada. No obstante, aproximadamente 800 millones de personas carecen de alimentos con suficientes energías y nutrientes. Vuelven a ser motivo de preocupación el crecimiento demográfico, la sostenibilidad de los suministros alimentarios y las repercusiones ecológicas de las prácticas agrícolas. Por consiguiente, todavía falta para que los objetivos básicos establecidos en la Constitución de la FAO se logren plenamente, y la necesidad de una organización internacional que ayude a los países a hacer frente a sus problemas agrícolas y alimentarios es tan grande hoy como en 1945.

Aprovechamos la oportunidad que nos brinda este aniversario para reflexionar sobre la experiencia adquirida y los logros obtenidos desde que los primeros 39 miembros de la Organización firmaron la Constitución hace 50 años. Y, lo que es más importante, reiteramos los objetivos de la Organización y evaluamos las formas en las que la FAO puede servir en los años venideros a sus miembros, que actualmente totalizan 171 países.

Aunque todos los esfuerzos de la FAO se dirigen al objetivo último de acabar con el hambre y la malnutrición, la Dirección de Alimentación y Nutrición es la que más directamente aborda la relación entre alimentación, agricultura y nutrición. Esta Dirección, una de las cuatro primeras de la FAO, fue creada con el fin de utilizar la ciencia y la tecnología para resolver los problemas nutricionales. Las estrategias elaboradas por los nutricionistas en los años cuarenta y cincuenta sentaron las bases de una amplia gama de actividades en materia de educación nutricional, huertos familiares, control de alimentos, normas alimentarias, programas de alimentación de grupos, desarrollo rural, ciencia y tecnología de los alimentos, política nutricional y planificación, evaluación y supervisión de las situaciones nutricionales. Muchas de estas actividades siguen siendo aspectos importantes de la labor de la FAO. Algunas de ellas se describen en artículos publicados en este número de Alimentación, Nutrición y Agricultura mientras que de otros se hace una breve mención más adelante.

Los fundadores de la FAO tenían la convicción de que mejorando la alimentación y el nivel de vida de las poblaciones rurales aumentaría la demanda de productos tanto agrícolas como industriales, y se contribuiría al crecimiento del comercio y la economía mundiales. En la Conferencia de Hot Springs, celebrada en 1943, se insistió en la necesidad de establecer normas alimentarias internacionales para facilitar el comercio. A mediados de los años cincuenta, la FAO, en colaboración con la Organización Mundial de la Salud, había creado varios organismos para que prestaran asesoramiento científico y establecieran normas internacionalmente aceptadas sobre la calidad e inocuidad de los alimentos. En 1962 se creó la Comisión del Codex Alimentarius como un foro para el debate entre los gobiernos, que cuenta con observadores de las organizaciones de la industria de alimentos y de los consumidores. La reciente creación de la Organización Mundial del Comercio pondrá de relieve la importancia de la labor de colaboración entre la FAO y la OMS. Con el fin de que los países en desarrollo saquen mayor provecho de la reducción de las barreras arancelarias, la FAO presta asistencia para que mejoren la calidad e inocuidad de los alimentos que exportan.

La FAO ha tratado de buscar un equilibrio entre los esfuerzos nacionales encaminados a elevar el nivel de vida a largo plazo y la necesidad de medidas inmediatas para abordar los problemas nutricionales locales. Con el correr de los años, se han realizado numerosas actividades de campo en todas las regiones para ayudar a las poblaciones pobres y malnutridas a mejorar su situación económica y procurarse una alimentación apropiada por sí mismas, impartir a los hogares una educación sobre la nutrición, y mejorar la cantidad y calidad de los alimentos. Los polifacéticos programas de la FAO sobre nutrición para comunidades alientan la producción de una variedad de alimentos para aumentar el consumo y mejorar la situación nutricional.

Los fundadores de la FAO estaban convencidos de que mejorando la agricultura se cubrirían las necesidades nutricionales y se contribuiría al crecimiento económico. Al final de los años setenta y ochenta la FAO comenzó a propiciar la integración de la nutrición en los proyectos de desarrollo agrícola y rural y a capacitar a los agricultores y extensionistas rurales a abordar los problemas nutricionales. La FAO ha ayudado a los gobiernos a formular políticas encaminadas a mejorar el suministro alimentario y la situación nutricional como parte integrante de sus planes nacionales de desarrollo socioeconómico y alentó las medidas adoptadas por diversos ministerios para mejorar la nutrición. Después de la Conferencia Internacional sobre Nutrición, celebrada en 1992 en la Sede de la FAO en Roma, la FAO ha ayudado a los gobiernos a formular planes de acción para la nutrición.

La Constitución de la FAO exige la divulgación de la ciencia y la práctica nutricionales y agropecuarias. En estos años la FAO ha facilitado foros para debates entre expertos cuyas recomendaciones han orientado las políticas, los programas y la investigación. La FAO ha apoyado la creación de muchas instituciones nacionales y facilitado la capacitación en las ciencias de la nutrición y la alimentación. En los últimos cincuenta años se han publicado centenares de libros de referencia, directrices, manuales, informes especiales, y otro material informativo necesario para la ejecución de proyectos nutricionales y de control de alimentos.

La Constitución de la FAO exige, asimismo, el acopio, el análisis, la interpretación y la divulgación de las informaciones sobre nutrición, alimentación y agricultura. Las publicaciones de la FAO, como las Hoyas de Balances de Alimentos, las Encuestas alimentarias mundiales, y El estado mundial de la agricultura y la alimentación, de la FAO, son recursos de inestimable valor en los que participa la Dirección de Alimentación y Nutrición. Además, la Dirección ha elaborado métodos y prestado ayuda a algunos países para la recopilación y el análisis de datos sobre situación nutricional y consumo y composición de los alimentos.

En 1995, las posibilidades para cumplir el cometido de la FAO son mayores que hace cincuenta años. Los conocimientos científicos han avanzado mucho y el público se interesa mucho más que en el pasado sobre la nutrición y la inocuidad de los alimentos. La gama de tecnologías agrícolas aplicables en los países en desarrollo es mucho mayor que antes. Las diversas organizaciones públicas y privadas han demostrado una mayor capacidad para intercambiar informaciones y una voluntad renovada de colaboración. Se tienen más en cuenta las condiciones locales, y las poblaciones pobres de las zonas rurales participan cada vez más en los esfuerzos de desarrollo. Todos los gobiernos se han comprometido explícitamente a elevar las tasas de nutrición. Por consiguiente, se puede considerar fundado el optimismo respecto a la posibilidad de lograr las metas establecidas en el Preámbulo de la Constitución de la FAO: mejorar el bienestar nutricional, elevar el nivel de vida de las poblaciones pobres de las zonas rurales, y contribuir a la expansión de la economía mundial.

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