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Especies de cultivo de cobertura comúnmente usadas
Hay varias especies de cultivos que pueden ser usadas como cobertura vegetal, como los cereales, las leguminosas y los cultivos de oleaginosas. Todas estas especies son de gran beneficio para el suelo; sin embargo, algunos cultivos presentan mayores beneficios, lo cual es útil tener en cuenta para cuando se planee el esquema de rotación. Es importante comenzar los primeros años de la Agricultura de Conservación con cultivos de cobertura que dejen una gran cantidad de residuos sobre la superficie del suelo y que se descompongan lentamente (debido a su alta razón C/N). Los pastos y cereales son los más apropiados para esta etapa porque debido a su agresivo y abundante sistema de raíces requieren un corto tiempo para mejorar el suelo.

En los años siguientes, cuando el suelo muestra un mejoramiento, las leguminosas pueden ser incorporadas a la rotación. Los cultivos de leguminosas enriquecen el suelo con nitrógeno y se descomponen rápidamente debido a su baja relación C/N más adelante, cuando el sistema está estabilizado es posible incluir cultivos de cobertura con una función económica, como por ejemplo forraje para el ganado. Cuando un agricultor considera el empleo de cultivos de cobertura, es importante conocer:
  • Si necesita tener más beneficios.
  • Cuál de los cultivos de cobertura disponibles es el más apropiado.
  • Cuando sembrar y controlar el cultivo de cobertura.
  • Si el cultivo de cobertura necesita gran cantidad de agua.
  • Si es posible controlar el cultivo de cobertura de tal forma que no se convierta en una maleza.
  • Si el cultivo de cobertura aporta los mismos beneficios que una rotación con sólo cultivos comerciales.

A fin de que los cultivos de cobertura sean capaces de integrarse exitosamente en el sistema de producción, es fundamental seleccionar plantas adaptadas a las diferentes condiciones de suelo y clima y que muestren ventajas que les permitan ajustarse al esquema de rotación. Para esto, no solo es necesario conocer todos los detalles agronómicos de las especies, sino también todas las condiciones específicas del sitio donde serán sembradas (suelo y clima) y los objetivos inmediatos y condiciones socioeconómicas de los agricultores. Las especies que serán usadas como cultivo de cobertura necesitan ser probadas y validadas por los agricultores en sus propias tierras con el propósito de familiarizarse con los detalles técnicos de las distintas especies.

Los siguientes aspectos deben ser considerados cuando se usan cultivos de cobertura:

  • La presencia de altos niveles de lignina y de ácidos fenólicos que dan a los residuos una resistencia más alta a la descomposición y, por lo tanto, dan lugar a una protección del suelo por un período más largo.
  • La época de siembra: muchas especies muestran latencia o fotoperiodismo. Esto significa que la producción de biomasa depende del período del año en que la especie es sembrada. La siembra debe ser hecha en la época adecuada. Con el objeto de no poner en peligro los siguientes cultivos, es necesario una buena planificación de los cultivos de cobertura.
  • Es importante establecer un adecuado espaciamiento/densidad del cultivo de cobertura a fin de crear una rápida cubierta de la superficie para proteger al suelo de la lluvia y el sol y suprimir las malezas.
  • Manejo del suelo: para la siembra del cultivo de cobertura no es necesaria la preparación de la tierra.
  • Los cultivos de cobertura pueden ser sembrados usando la siembra directa o al voleo sobre el rastrojo del último cultivo; puede ser necesario usar un tronco de árbol, un rodillo de cuchillas, una grada de discos dispuesta como un rodillo con el ángulo de ataque de los discos a 0° o cadenas, para poner las semillas en contacto con el suelo. Algunas especies tienen la capacidad de resembrarse, como la vicia.
  • Calidad de las semillas: como en los cultivos comerciales, las semillas o el material deben ser de alta calidad y libres de patógenos para evitar fallos en su establecimiento.

TABLA 2. Adaptación agroecológica de los cultivos de cobertura mas comúnmente usados

Nombre científico
Inglés
Español
Leguminosas adaptadas a tierras bajas húmedas
Centrosema pubescens
Centro, butterfly pea
Jetirana, bejuco de chivo
Phaseolus mungo
Black gram
.
Pueraria phaseoloides
Tropical kudzu
Kudzú tropical
Leguminosas adaptadas al fuego
Centrosema pubescens
Centro, butterfly pea
Jetirana, bejuco de chivo
Desmodium adscendens
.
.
Glycine wightii
Glycine
Soja perenne
Macroptilium atropurpureum
Siratro
Siratro
Leguminosas adaptadas a condiciones frías
Clitoria ternatea
butterfly pea
Campanilla, zapallito de la reina
Desmodium intortum
Greenleaf desmodium
Pega-pega
Desmodium incinatum
.
.
Glycine wightii
Glycine
Soja perenne
Lotononis bainesii
Lotononis
Lotononis, Miles lotononis
Medicago sativa
Lucerne
Alfalfa
Phaseolus lathyroides
Phasey bean
Frijol de monte, frijol de los arrozales
Trifolium spp.
Clover
Trébol
Leguminosas adaptadas a áreas frecuentemente empantanadas e inundadas
Lotononis bainesii
Lotononis
Lotononis, Miles lotononis
Phaseolus lathyroides
Phasey bean
Frijol de monte, frijol de los arrozales
Pueraria phaseoloides
Tropical kudzu
Kudzú tropical
Vigna luteola
Dalrymplar vigna
.
Vigna umbellata
Rice bean
.
Leguminosas que toleran la sequía
Cajanus cajan
Pigeon pea
Guandul
Canavalia brasiliensis
.
.
Canavalia ensiformis
Jack bean, sword bean
Canavalia
Clitoria ternatea
butterfly pea
Campanilla, zapallito de la reina
Desmanthus virgatus
.
.
Desmodium uncinatum
Silverleaf desmosium
.
Dolichos lablab
Lablab bean
Frijol caballo, gallinita
Galactia striata
.
Frijolillo, Galactia
Glycine wightii
Glycine
Soja perenne
Indigofera endecaphylla
.
Indigo
Leucaena endecaphylla
.
.
Macrotyloma axillare
Archer axillaris
.
Stylosanthes guyanensis
Common stylo, tropical lucerne
Alfalfa de Brasil
Stylosanthes hamata
Caribbean stylo, pencil flower
Tebeneque
Stylosanthes humilis
Townsville stylo, wild lucerne
Alfalfa salvaje
Stylozobium spp.
Mucuna, velvet bean
Frijol terciopelo
Vigna unguiculata
Cowpea
Caupi
Leguminosas adaptadas a la sombra
Arachis pintoi
Horse groundnut
Mani forajera
Calopogonium mucunoides
Calapo
Rabo de iguana
Canavalia ensiformis
Jack bean, sword bean
Canavalia
Indigofera spp.
.
Indigo
Leucaena leucocephala
Leucaena
Leucena, acacia bella rosa, aroma blanca
Pueraria phaseoloides
Tropical kudzu
Kudzú tropical
Trifolium repens
White clover
Trébol blanco
Leguminosas adaptadas a suelos fértiles
Glycine wightii
Glycine
Soja perenne
Medicago sativa
Lucerne
Alfalfa
Stilozobium deeringianum (= Mucuna pruriens)
Mucuna, Velvet bean Mucuna,
Frijol terciopelo
Trifolium spp.
Clover
Trébol
Vicia sativa
Common vetch
Arveja comun
Vicia villosa
Hairy vetch
Veza peluda
Leguminosas adaptadas a suelos medio fértiles
Centrosema pubescens
Centro, butterfly pea
Jetirana, bejuco de chivo
Galactia striata
.
Frijolillo, Galactia
Macroptilium atropurpureum
Siratro
Siratro
Lupinus albus
White lupin
Lupino blanco
Lupinus angustifolius
Blue lupin
Lupino ázul
Lathyrus sativus
Grass pea, chickling pea
guija
Crotalaria juncea
Sunn-hemp
Crotalaria
Leguminosas y otras especies tolerantes a suelos de baja fertilidad
Cajanus cajan
Pigeon pea
Guandul
Calopogonium mucunoides
Calapo
Rabo de iguana
Canavalia brasiliensis
.
.
Canavalia ensiformis
Jack bean, sword bean
Canavalia
Centrosema spp.
Centro, butterfly pea
Jetirana, bejuco de chivo
Desmodium spp.
Desmodium
Pega-pega
Galactia striata
.
Frijolillo, Galactia
Indigofera spp.
.
Indigo
Leucaena leucocephala
Leucaena
Leucena
Lotus corniculatus
Birdsfoot trefoil
.
Lupinus luteus
Yellow lupin
Lupino amarillo
Macroptilium atropurpureum
Siratro
Siratro
Stylosanthes spp.
Stylo
.
Stylozobium aterrimum
Black mucuna
Frijol terciopelo negro
Teramnus uncinatus
.
Mani de venado
Vicia villosa
Hairy vetch
Arveja pelluda
Vigna unguiculata
Cowpea
Caupi
Zornia diphlla
Zornia
Zornia, barba de burro
Lolium multiflorum
Italian ryegrass
.
Ornithopus sativus
Pink serradella, bird's foot
.
Secale cereale
Rye
Centeno
Spergula arvensis
Corn spurry, spurry
Linacilla

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